Observan estrellas binarias distantes con discos inclinados
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Observan estrellas binarias distantes con discos inclinados

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Imagínate a una pareja de novios bailando un vals en el centro de la pista de baile, mientras los invitados a la boda hacen un círculo y se desplazan en fila alrededor de ellos. Tanto los novios como los invitados están parados sobre el mismo piso. Un científico diría que se desplazan sobre el mismo plano.

Pero en el Universo se producen fenómenos distintos. Se esperaría que los planetas (los invitados) que orbitan alrededor de dos estrellas hermanas (los novios) estén en el mismo plano que las estrellas. Sin embargo, según nuevas observaciones de ALMA, no siempre es así.

El Universo está lleno de estrellas binarias, a saber, dos estrellas que orbitan una alrededor de la otra. El telescopio espacial Kepler de la NASA descubrió que algunas de esas estrellas binarias tienen un sistema planetario. Si viviéramos en un planeta tipo Tatooine en uno de esos sistemas, ¡veríamos dos soles en el cielo! (Tatooine es el hogar de Luke Skywalker en las películas Star Wars.)

Los planetas tipo Tatooine detectados por el telescopio Kepler orbitan lo que se conoce como binarias cercanas, donde las estrellas están bastante cerca entre sí y una gira alrededor de la otra en menos de 40 días. Además, los planetas orbitan todos en el mismo plano que las estrellas binarias, al igual que los novios y los invitados a la boda.

No obstante, ALMA ahora hizo un hallazgo sorprendente. ALMA no puede observar planetas ya formados, pero sí los discos de gas y polvo que rodean a las estrellas recién nacida y a partir de los cuales se forman nuevos planetas. En el caso de las estrellas binarias cercanas, ALMA confirmó que los discos están en el mismo plano que la pareja de estrellas que vive en el centro, tal como se había observado con el telescopio Kepler. En cambio, en el caso de las estrellas binarias más alejadas entre sí, muchas veces el disco no se encuentra en el mismo plano.

Si estos discos desalineados llegan a formar planetas en el futuro, esos planetas también se desplazarán en órbitas inclinadas con respecto a la órbita del sistema binario central. Es un poco como si los invitados a la boda bailaran alrededor de los novios subiendo y bajando una escalera que los lleva al segundo piso por un lado de la sala y luego los hace bajar a un piso subterráneo por el lado opuesto.

Los astrónomos saben más o menos cómo se forman los planetas alrededor de estrellas solitarias como nuestro Sol. Con las nuevas observaciones de ALMA, ahora entenderán mejor cómo se forman los planetas alrededor de las estrellas binarias.


¿Qué se observó?

La mayoría de las estrellas jóvenes están rodeadas de discos de polvo y gas planos que giran. En el futuro, el material presente en el disco se aglomerará y formará planetas. ALMA ha observado muchos de estos discos protoplanetarios en detalle. Algunas estrellas binarias (dos estrellas que orbitan una alrededor de la otra) también tienen discos protoplanetarios. Ahora ALMA estudió 19 discos circumbinarios de este tipo y analizó su orientación. En el caso de las binarias cercanas (dos estrellas hermanas con períodos orbitales de menos de un mes, aproximadamente), los discos se encuentran en el mismo plano que la órbita de las estrellas. Pero en el caso de las binarias más distantes, los discos muchas veces presentan inclinaciones de todo tipo.

¿Quiénes observaron?

Las observaciones de los discos circumbinarios fueron realizadas con ALMA por un equipo de ocho astrónomos estadounidenses encabezado por Ian Czekala, de la Universidad de California en Berkeley. Ian y sus colegas publicaron los resultados de su investigación en una revista de astronomía profesional llamada The Astronomical Journal.

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