估估看心宿二是多大
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估估看心宿二是多大

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太陽很大,是嗎?

的確,太陽的直徑有地球直徑一百多倍,相當大。但銀河系中的一些恆星還比太陽大得多。利用凹瑪望遠鏡和一座位於美國的電波望遠鏡,天文學家現在測量了心宿二這個恆星的最外層範圍。超大的!

心宿二位在天蠍座,雖然和地球相距有550光年之遠,但仍是天空中最亮的恆星之一,儘管如此,它的表面卻比太陽冷得多——因此,心宿二的顏色看上去是砂糖橘的那種橘紅色,而不像太陽,是柳丁一樣的黃色。

天文學家已經知道心宿二是一顆膨脹的超巨星。我們知道太陽的直徑有140萬公里,而心宿二有太陽的700倍,直徑達到約10億公里。如果我們的太陽有心宿二那麽大,那水星、金星、地球和火星等行星的公轉軌道都將輕而易舉地會變成跑到太陽的裡面去了,而太陽的表面也幾乎快到木星公轉軌道的位置了。

然而,在心宿二的可見表面之上,還有一個向外延展並更加稀薄的大氣層,該層大氣遭一股強大的“恆星風”的吹襲,不斷持續地消失在太空中。此大氣裡的氣體溫度低於恆星的可見表面,所以,所發出的光也就不是可見光,而是隨之與恆星距離的拉遠而發出著紅外光、毫米波、電波等。

凹瑪對心宿二的觀測顯示,心宿二的色球層峰值溫度約在攝氏3500度左右。色球層,是恆星大氣層之中最低的一層,它會被磁場和恆星表面的“沸騰”所加熱。比方說太陽的色球層厚度只有3000公里,但是心宿二的色球層卻延伸到距離其表面達7.5億公里的地方。

位於美國新墨西哥州的甚大陣列望遠鏡在觀測心宿二之後發現到:這顆恆星的冷大氣層事實上是延伸到更加遙遠的地方,大約到了60億公里以外的位置!換言之,如果由心宿二來取代我們的太陽,那麽就連太陽系裡最外側的行星(海王星)的公轉軌道,都仍將是在這層稀薄大氣的範圍之中呢。

這些對心宿二進行的新觀測,已為天文學家提供了對紅巨星更完整的觀察。也能透露這些恆星的恆星風的起源。這很重要,因為來自像心宿二這樣的古老超巨星的恆星風裡,含有碳、氮和氧等元素,這些元素是生命的基本構成原料。


發現了什麼?

心宿二(也被稱為「大火」以及「天蝎[座]α[星]」),是夜空中第14亮的恆星。英文名字源自於“反阿瑞斯”——反戰神。阿瑞斯的希臘名字叫做馬爾斯,馬爾斯既是希臘戰神的名字,也是希臘文的火星。很久以前,心宿二這顆恆星就已被取了這個名字,因為它的橙色與火星相似。儘管這顆恆星的表面相對較冷(從它紅色的程度可以看出),但它的亮度很高:大約有太陽的75000倍,這是因為──這顆恆星實在是太大了。就像獵戶座中另一個著名的紅巨星,位於獵戶座的參宿四一樣,心宿二也正在走入生命的盡頭:再過大約幾百萬年左右,它將在一次巨大的超新星爆炸中死亡。

誰發現的?

這項發現是由愛爾蘭都柏林高等研究院的Eamon O 'Gorman所領導的一個大型國際天文團隊,透過不同波長的電波波段觀測對心宿二進行研究而取得的結果。Eamon與來自美國、智利、德國、香港、英國和瑞典的同事合作。他們的研究成果發表在一份歐洲的期刊《天文學與天文物理學》上。

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