Observan misteriosa explosión en el espacio

En la Tierra nacen más de 350.000 bebés cada día. Si te parece mucho, piensa en nuestro Universo, donde nacen más de 100 millones de estrellas por día. Y hace poco nació algo totalmente misterioso; algo que los astrónomos nunca habían visto antes.
Hubo una explosión extremadamente brillante. Cuando los astrónomos la vieron, quedaron boquiabiertos. ¡Imagínate la emoción de descubrir algo nuevo en el Universo! Empezaron a observarlo con telescopios de todo el mundo, incluido ALMA, pero todavía no saben exactamente qué es.
Para saber qué es un nuevo objeto, a veces es más fácil tratar de entender qué no es. Esta extraña explosión era mucho más brillante que la explosiva de una estrella, o supernova, así que había que buscar otra explicación. «¿Habrá sido una hipernova?», se preguntaron los astrónomos. Las hipernovas son explosiones aún más fuertes que las supernovas, y son causadas por la muerte de un objeto más masivo, como un agujero negro o una estrella de enorme masa. Sin embargo, las hipernovas nunca duran más de algunos segundos, y esta explosión se prolongó por varias semanas. Tampoco podía ser una hipernova.
Así, los astrónomos tuvieron que usar la imaginación para tratar de explicar esta enorme explosión. Todos coincidían en que debía haber un motor muy poderoso en el centro de este objeto. Podía ser una estrella muerta que giraba a gran velocidad dotada de un intenso campo magnético, o magnetoestrella. O bien un agujero negro alimentándose del material circundante.
Ese objeto, ya sea un agujero negro o una magnetoestrella, podría haber nacido justo después de una explosión de supernova. Sería algo fantástico, ya que nunca se ha observado semejante fenómeno antes. Los astrónomos todavía no deciden cuál es la explicación más plausible. Primero, tienen que estudiar mejor este astro, así que están usando ALMA para buscar otros objetos similares. ¡Pronto deberíamos saber un poco más sobre este hallazgo!

¿Qué se observó?
La explosión se conoce como AT2018cow, o The Cow (‘La Vaca’ en inglés). No tiene nada que ver con una vaca, sino que los astrónomos tienen que usar un método alfabético para nombras los objetos que descubren, que en este caso resultó tener las letras c, o y w, y en inglés cow significa ‘vaca’. Esta explosión ocurrió en una galaxia situada a 200 millones de años luz de la Tierra y era entre 10 y 100 veces más brillante que una supernova común.

¿Quiénes observaron?
AT2018cow fue detectada por primera vez el 16 de junio de 2018 por el telescopio ATLAS, en Hawái. La misteriosa explosión inmediatamente atrajo la atención de astrónomos de todo el mundo, que usaron otros telescopios para observarla. Anna Ho, de Caltech, dirigió un equipo que usó ALMA, en Chile, entre otros telescopios. Rafaella Margutti, de la Northwestern University, encabezó un equipo que observó el objeto con telescopios que usan desde rayos gamma hasta ondas de radio, entre ellos el Very Large Array. Los astrónomos presentaron sus hallazgos sobre el objeto en el congreso de la Sociedad Astronómica Estadounidense celebrado en Seattle (Washington, EE. UU.) en enero de 2019.

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