氣體因星系碰撞而在兩個大黑洞之間呈現渦狀的竄流

兩輛汽車對撞的時候,下場是一大團殘骸。兩個星系對撞時,情形也差不多。經過一段時間之後,兩星系會組成一個更大的星系,但剛撞上的時候,看起來非常混亂。

NGC 6240這個星系那邊的情形也是這樣,順便一提,凹瑪望遠鏡才剛完成對NGC 6240的仔細調查。其實更早以前,其他望遠鏡便已經能夠看得到那裏有兩個星系在併合,也看得到從外觀上大致形狀,事實上啊,形狀還滿古怪的。但凹瑪望遠鏡不同於其他望遠鏡的是,它因為視力很銳利,所以連這併合中的星系的最內部的核,也觀測到了!

很明顯的是,互撞的兩個星系,都各有一個質量超大的黑洞。兩個黑洞就在NGC 6240的中心那裡,彼此互繞。在這兩個貪吃的巨無霸外面,還有大量的冷分子氣體在環繞轉動著。

透過凹瑪望遠鏡,天文團隊仔細地探討了氣體在那邊如何分布。結果發現,大部分的氣體實際上是在兩個超大質量黑洞的中間。並且,這些氣體的運動很不穩定,很混亂。不久後,部分氣體應該會落入其中一個黑洞裡去,其他氣體則會由星系中心向外太空噴出。

用凹瑪來做觀測,就能協助天文學家去了解,位於星系核裡面的大質量黑洞和恆星形成,二者間有什麼互動關係。因為凹瑪所觀測研究的冷氣體,不只是要餵黑洞吃而已,恆星形成所需要的材料也要用到它。

凹瑪也順便解開與NGC 6240 這個星系相關的另一個謎,就是,它到底有沒有第三個黑洞呢?稍早的觀測,VLT望遠鏡告訴我們,似乎發現了有第三個黑洞的證據。但這次,凹瑪卻沒有找到這部分的證據。根據調查了NGC 6240星系的天文團隊表示,或許在VLT望遠鏡看起來像是第三個黑洞的冷氣體,實際上是:一團恆星聚集得特別密的星團。


發現了什麼?

NGC 6240星系是在蛇夫座方向,距離我們約4億光年。長時間以來,人們一直都知道,這星系有個奇怪的、不規則的形狀,還具有雙核。按這些特徵來說,意思就是:NGC 6240是兩個較小星系碰撞的結果。之前透過美國NASA的錢卓X射線天文臺,天文學家已經向大家揭示了,在這兩個碰撞併合中的星系的各自的核裡,各有一個超大質量黑洞。現在,凹瑪已經繪製出星系核心的冷分子氣體的分佈和速度,讓人們看到比早期觀測更多十倍的細節。

誰發現的?

凹瑪望遠鏡對NGC 6240的觀測,由國際天文團隊完成。團隊的兩位主持人是:智利聖地牙哥天主教大學的Ezequiel Treister,及美國俄亥俄州托萊多大學的Anne Medling。團隊成員來自智利、美國、義大利、挪威和瑞士等國家,共20位天文學家。這個研究結果,分兩篇發表在《天文物理期刊》和《天文物理期刊通訊》這兩本雜誌上。他們也有在夏威夷檀香山舉行的美國天文學會第235次會議上,報告這次研究成果。

前往 ALMA 網站查詢