“Cow/乳牛”特奇爆炸事件
In an ordinary core-collapse supernova with no “central engine,” ejected material expands outward nearly spherically, left. At right, a strong central engine propels jets of material at nearly the speed of light and generates a gamma-ray burst (GRB). The center panel shows an intermediate supernova like SN 2012ap, with a weak central engine, weak jets, and no GRB.

“Cow/乳牛”特奇爆炸事件

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地球上每天有超過35萬個嬰兒誕生。這算很多嗎?請看看我們的宇宙吧,在太空裡 每天有超過1億個恆星誕生!最近,甚至誕生了天文學家從未見過的神秘事物。

新誕生的這個主角是一場非常非常亮的爆炸事件,甚至連發現它的天文學家,也為它的超級亮困惑。不過,發現宇宙中有新東西是令人很興奮的事,天文學家們趕緊 開始用世界各地,包括ALMA在內的望遠鏡,去觀察。但現在還不知道那玩意到底 是什麼。

有時候呢,要想找出某樣新東西是什麼,最好的辦法是,先弄清楚它不是什麼。拿這次這個奇怪的爆炸來說吧,它看起來比一般恆星死亡時的爆炸(也就是「正常的『超新星爆發』」)更亮得太多,所以,用「超新星爆發」來解釋它是什麼,就不很合適。另外也有天文學家懷疑,這會不會是顆「特級超新星」?也就是說,爆發 強度超越超新星爆發的一種爆炸事件──可能是由質量更大的物體,如黑洞,或者是,質量極大的恆星在死掉時,所引起的。但是特級超新星只持續幾秒鐘,這次這 個奇特的爆炸持續了幾個星期。所以,這也不是很好的解釋。

靠想像,天文學家們分頭找出幾個想法來解釋這個爆炸,但基本上,大家都同意的是,在這個物體的中心必須有個強大的引擎,而扮演引擎的東西可以是已經死掉、會快速旋轉、具有強磁場的恆星,也就是所謂的「磁星」。或者扮演引擎的也可能 是黑洞,黑洞正在把它周圍附近東西吃下去。

無論磁星或黑洞,都有可能是在超新星爆炸之後誕生的。所以如果奇特爆炸就是這 兩者的話,那就太令人興奮了,從來沒人看過磁星或黑洞的誕生!然而天文學家現 在還沒辦法說哪種解釋是正確的。所以他們還必須更詳細地研究這個物體。也使用ALMA試著去找看看有沒有其他類似的天體。希望我們很快就會了解更清楚!


發現了什麼?

這個爆炸事件名字是AT2018cow,也稱為“Cow/乳牛”。其實這和哞哞叫的動 物乳牛沒有關係──天文學家是照字母方法的規則來命名他們所發現的物體,剛好 這個爆炸事件得到的三個字母依序是“c o w”,也就是乳牛的英文。“Cow/乳牛”爆 炸事件發生在地球2億光年外的星系中,比典型超新星更亮10~100倍。

誰發現的?

“Cow/乳牛”是在2018年6月16日,由夏威夷的ATLAS望遠鏡第一次發現。 這樣奇特的一個爆炸事件,立刻引起全世界天文學家的注意,大家用了更多的望遠鏡去 瞄準觀察它。由加州理工學院的安娜·霍(Anna Ho)所領導的團隊,用ALMA和其他望遠鏡一起觀測。西北大學的拉斐拉·馬古蒂(Rafaella Margutti)則主導另一個研究團隊,使用了橫跨多個頻段,從伽瑪射線到電波波段的望遠鏡來研究這個物體。在2019年1月的美國天文學會年會中,幾位天文學家一起介紹了他們對這個天體 的各種發現。

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