銀河系中心黑洞閃閃發光
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銀河系中心黑洞閃閃發光

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銀河系中央的黑洞閃閃發光。

當然,黑洞本身不會發出光。但是,黑洞巨大的重力會把周圍的氣體拉過來,所以黑洞周圍堆積著很多氣體。這種氣體在黑洞周圍旋轉,變得非常熱,並且發光──不僅是發射出我們看得見的光,還有我們看不見的電波光。凹瑪望遠鏡成功觀測到了這種電波。

位於銀河系中央的黑洞被稱為「人馬座A星」。根據以往的觀測,人馬座A星有時會發出強烈的紅外線和X射線,如閃焰般突然變亮。黑洞閃焰發出的電波很弱,到目前為止還沒有被觀測到。而且,閃焰什麼時候會發生,也沒辦法確定。然而經由凹瑪望遠鏡的調查發現,閃焰大約每30分鐘就發生一次。

以聚集在人馬座A星周圍的氣體的內圈來講,它繞黑洞轉一圈大約也是每30分鐘就完成一次。這是光速1/3的極快速度,而由於閃焰發生的時間和氣體圍繞黑洞旋轉所需的時間差不多,所以天文學家假設認為閃焰可能與氣體的旋轉有關。

在繞黑洞旋轉的氣體中,有一塊非常熱的區域,也是每30分鐘繞黑洞轉一次。如果我們從側面觀察這個黑洞的話,有些時候,它的很熱的地方似乎是朝向我們直衝而來,又有其他時候,這個很熱的地方似乎是離我們遠去。由於這些熾熱的氣體移動速度驚人,當它朝我們直奔而來時,看起來就更加異常明亮,而這種情境正好也解釋了:為何人馬座A星周圍的圓盤會看起來似乎每30分鐘閃耀一次。

於是凹瑪望遠鏡調查了位於人馬座A星周圍的閃焰並發現到,閃焰的位置就在黑洞附近僅只有3千萬公里的地方。凹瑪望遠鏡已經與全球其他望遠鏡合力拍攝了人馬座A星周圍的照片。但因為閃焰亮度不斷在快速變化,所以把龐大數據變成一張照片還比較困難。


發現了什麼?

位於銀河系中心黑洞的人馬座A星,一般認為它的質量是太陽400萬倍。不過,因為這個黑洞距離地球27000光年,所以大家根本不必害怕。

人馬座A星的周圍,有熾熱的氣體在旋轉。這些氣體最終都會為黑洞所吞吃,但是外面仍會有別的氣體不斷流進來。

氣體圈的最內側部分距離黑洞僅只3千萬公里。這等於只有地球到太陽距離的1/5。

誰發現的?

凹瑪望遠鏡對人馬座A星這次的觀測是由岩田悠平領導的一個日本天文團隊執行的。岩田悠平是日本慶應大學研究生,他主持的團隊成員還有岡朋治、坪井正人、三吉真、竹川俊也等四位。他們在2017年10月5日至20日,利用凹瑪研究了銀河系中心黑洞,每天有一個多小時的觀測時間。該團隊將觀測和所分析的結果發表在2020年4月1日的《天文物理期刊通訊》上。

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