生產大量星星的「孔雀雲」暗示星系之間交互作用

這裡的兩張圖片,看起來是否有點像孔雀開屏,七彩炫麗的尾巴?

仔細想想,好像不是。實際上,這是我們鄰居星系裡的2朵巨大氣體雲。那好像是「羽毛」的東西,是長絲狀氣體。凹瑪望遠鏡的新觀測顯示,就在這兩朵雲裡的深處,氣體被壓縮成好幾顆質量非常大的恆星。

恆星質量有大有小,我們的太陽,是所謂「低質量恆星」。並且我們已經知道,低質量恆星的誕生,是發生在一些巨大的冷氣體塵埃雲中。但是天文學家還不清楚的是,那些質量非常大的恆星,到底是怎麼誕生的。因為,如果要形成質量是10個太陽質量的大恆星,必須將大量氣體壓縮到一個小小的區域,不過這很難,因為氣體受壓縮,溫度會升高,溫度升高,它就又膨脹了。

不過,現在,這兩朵「孔雀雲」可以暗示我們,宇宙裡,會以什麼方式解決這樣的難題。羽毛狀細絲的存在,表示雲相當程度已經受到了攪動。正因為有那些擾動的湍流運動,所以,雲的某些部分變得非常密集。甚至它密度高到,可以開始形成大質量恆星。

那麼,這些攪拌又由什麼造成呢?天文學家認為,那是由兩個小星系間的交互作用造成的,那兩個小星系也就是:「大、小麥哲倫雲」星系。在南半球夜空中,人們不難欣賞到這兩個有幾分朦朧感的星系。

兩片「孔雀雲」,就是位在大麥哲倫雲裡。大、小麥哲倫雲雖然今天看起來,彼此分得滿開,但2億年前,它們曾經很靠近彼此地擦身而過。

在兩億年前那次近距離碰撞中,小麥哲倫雲裡的一些氣體剝落下來,流到大麥哲倫雲星系中。然後,這道剝落下來的氫氣流,便與原來就在大麥哲倫雲星系裡的氣體互撞。就是這樣的碰撞,形成了紊亂的絲狀結構,而讓大質量恆星得以誕生

因此,新的凹瑪觀測結果,揭示了星系相互作用與重量級大恆星形成,這兩者之間,可能有關聯。

至於凹瑪望遠鏡所呈現的圖像中,孔雀開屏的七彩尾巴,又有什麼故事呢?其實,那炫麗七彩並不是真的,這些顏色只是用來顯示氣體的組成和速度的變化!


發現了什麼?

由凹瑪望遠鏡拍攝到的這兩個恆星形成區域,都是屬於一個叫做N159的大型恆星苗圃的一部分。N159位於大麥哲倫雲中,距離地球約16.7萬光年。位在左邊的那個區域被叫做「N159E-蝴蝶星雲」;右邊的叫「N159W南」。這兩片雲相距約150光年。然而,它們結構上呈現出非常相似的特徵,都孕育著好幾個年齡相仿的巨大恆星。這些特徵也正是為什麼天文學家認為它們一定是在同一個單一原因下造成的:約2億年前,大、小麥哲倫雲之間的那次近距離撞擊,就是那個原因。

誰發現的?

觀測大麥哲倫雲中兩朵像孔雀開屏的恆星形成區的,是一個國際大型天文團隊,由名古屋大學的福井康雄教授和日本大阪府立大學的徳田一起博士,兩位共同主持。團隊中有日本、美國、法國和德國同事。他們在《天文物理期刊》上發表了兩篇論文——兩片「孔雀雲」都各有一篇。

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