恆星爆發解凍效應幫忙,凹瑪發現生命基本材料

在一個遙遠的年輕恆星周圍的圓盤上,凹瑪望遠鏡已經探測到那裏有可以構建生命的「積木」。新發現可以幫天文學家去瞭解,太陽系生命如何起源。

距離今天約35億年前,某些分子結合在一起,形成了地球上第一個生命體。這樣的生命體很小 很小,沒有顯微鏡的話,不可能看到。這些分子含有的原子包括碳原子、氫原子、氧原子,有時還有氮原子。因為這些分子是生命的基礎材料,所以,也被稱為「有機分子」,儘管它們本 身並不是生命。

之前,天文學家曾經在彗星裡面發現有機分子。彗星,是位置在太陽系外側的冰天體。彗星的 誕生時間,可以追溯到太陽和八大行星誕生時間差不多。有時候,彗星偏離了正路,撞擊地球!也因此,科學家相信,在很久以前,彗星曾為我們地球帶來了生命的基本材料。

凹瑪有個新的觀測結果:在一個遙遠的恆星寶寶周圍的圓盤中,發現了有機分子。圓盤中含有 氣體和塵埃。在比較靠近恆星的地方,氣體溫度相對比較高。然而,由於這恆星離我們太遠,凹瑪很難仔細觀察到盤的內側部分——因為內側盤離恆星實在太近,這麼一來,在盤的內側那裡,偵測到有機分子,就很困難。

那麼,在離恆星較遠的地方,偵測有機分子,會不會比較容易?一點也不!離恆星較遠,溫度低得多,這麼一來,大部分有機分子都結凍在小塵埃顆粒的表面上。結凍的分子不會發出凹瑪 能觀測的到的那種電波輻射。所以,問題還是沒辦法解決。說起來,要偵測有機分子,好困難啊。

幸運的是,這顆恆星目前的狀況,正碰到了一次強烈的光度爆發。有了這強烈光度爆發,整個盤面的溫度都升高了。在冰冷的圓盤外部,現在溫度變得夠熱到~~冰被蒸發了,於是有機分子 就不再是結凍狀態,凹瑪也就可以研究那邊的有機分子了。

等到這場強烈光度爆發停止時(那可能要到21世紀後半段),這個盤的整體溫度將再次下降。有機分子,又會凍結成塵埃微粒。在很久的未來,這些結凍的顆粒就會聚集在一起,形成彗星——一樣的這些過程,我們太陽系早期也都經歷過。

這個新發現顯示,最後我們有可能會發現,構成生命的物質,就是來自彗星。這是解答地球上 生命究竟如何起源的大重點喔。想想看:要是沒有這些來到地球的第一批有機分子,你就不會 在這裡看這個故事!


發現了什麼?

凹瑪研究的這個恆星寶寶是「獵戶座V883恆星」。英文字母V用來表示它是一顆變星:亮度和 光度都一直在變化。獵戶座V883是位於離我們1300光年遠的獵戶座裡的一個恆星形成區裡面。恆星周圍,有由氣體和塵埃組成的扁平狀轉動圓盤。因為獵戶座V883持續發生爆發,所以凹 瑪可以在距恆星約90億公里以外的地方探測到這個圓盤外層的有機分子。在那裏,凹瑪偵測到 的有機分子之一是「丙酮」,地球上,人們用「丙酮」來洗掉指甲油!

誰發現的?

觀測獵戶座V883恆星的國際團隊,由韓國天文學家李政垠主持,她的隊員來自日本、中國和智利。這個結果發表在2019年2月4日的《自然天文學》,一份網路版的科學雜誌。

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