宇宙版蝴蝶餅乾 ── 給雙胞胎恆星寶寶吃的

德國有一種椒鹽餅乾,以一對扭結為造型,也很像展翅的蝴蝶,有人稱它為蝴蝶餅,當天文學家一看到凹瑪望遠鏡新拍到的這照片時,立刻聯想到的就是──椒鹽蝴蝶餅!當然,宇宙裡沒有蝴蝶餅。不過,這個形狀特別的東西背後到底有什麼意義呢?宇宙版蝴蝶餅上,有兩個亮亮節點,那又代表什麼呢?

其實,這張圖像拍的是雙胞胎星星成長過程的一部分:一對恆星,一對由氣體和灰塵組成的雙胞胎恆星,在同一時間,一起誕生,而凹瑪望遠鏡把環繞著兩個恆星寶寶的那個氣體塵埃雲團怎麼樣變出兩個星星的故事,秀給我們看。

如果星星寶寶不是雙胞胎,是單胞胎,那麼雲中的氣體灰塵會繞在恆星寶寶周圍轉,而且形狀會比較像是披薩,圓圓的披薩,平平順順地旋轉著,最靠近正中心的雲氣,會漸漸向下沉落到正在形成的恆星的表面。

這次凹瑪觀測到的雙星,情況與單胞胎那種恆星不同。的確,兩個恆星寶寶各自有一個盤在外圍不停轉動,在凹瑪拍攝到的圖像裡,這兩個盤就是亮亮的兩個點,不過,因為兩個恆星寶寶彼此也在互繞著對方,所以,就會把鄰近的灰塵都攪動得飛揚了起來。

這麼一來呢,雙星周圍的氣體雲,也就不是很均勻地沉降在兩塊披薩餅上了,而是在巨大氣流和旋臂狀結構裡流動,看起來,就像是蝴蝶餅了!

從前觀測的恆星雙胞胎寶寶,都只能看到特大號一坨發射出輻射的東西。好在,有凹瑪,是視力非常銳利的望遠鏡,因此,天文學家才發現到那是兩個圓盤,也給我們看到這個扭結狀的蝴蝶餅,這麼有趣。

這個結果對天文學家了解雙星是如何誕生的,很有幫助。明白雙星如何誕生對天文學家來說是很重要的一個目標,因為大多數宇宙中的恆星都是雙星系統的一員。

 


發現了什麼?

被宇宙版扭結餅乾圍繞的年輕雙星,名稱叫做 [BHB2007] 11。這個雙星位在一片有人已幫它取好名字的氣體塵埃烏雲裡,「巴納德59」雲(為了紀念天文學家愛德華巴納德而取的一個名字)。巴納德59是蛇夫座中「管狀星雲」的一部分。星雲距地球約600到700光年。兩個恆星隔著42億公里的距離互繞對方——42億公里的距離大約相當於太陽到海王星,而海王星是太陽系八大行星中離太陽最遠的。兩個恆星各自有一個氣體灰塵組成的旋轉圓盤環繞它們。那兩個盤有多大?兩個大概都和我們太陽系的小行星帶差不多,直徑約8億公里。

誰發現的?

凹瑪望遠鏡對管狀星雲裡的這對雙星寶寶所做的觀測,由德國、西班牙、巴西等國一共7位天文學家一起完成。團隊主持人是德國馬克思普朗克地外物理研究所的Felipe Alves。結果發表在科學雜誌《科學》上。

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