宇宙最早的環境污染情報

沒有人不知道環境污染。空氣受到汽車、飛機、工廠的污染。海洋被塑膠污染。人類所製造的大量髒污物質,以緩慢而穩定的速度,散佈到全世界。
這次,天文學家發現了宇宙最早的環境污染。那不是由人類所製造,而是星星。但就像人類製造的髒汙垃圾物質一樣,那是從源頭飄散到遠方。
宇宙的第一批恆星,在巨大的氣體雲裡誕生。當宇宙「大霹靂」後不久,宇宙裡只有氫和氦兩種元素,其他元素都還不存在。在恆星極高熱的內部,氫原子和氦原子會熔合在一起變成比較重的元素,例如碳和氧。當這些恆星變老,它會把這些在自己內部生成的碳和氧等新元素吹到太空中,就像工廠會把灰塵排放到空氣中一樣。
因此,不意外,我們也發現,在早期宇宙星系裡的恆星之間的空間中,也漂浮著一些碳原子。不過,現在凹瑪發現的「宇宙版環境污染」現象卻是,竟然碳原子的蹤跡擴散到星系外去了。這就像美國的工廠排放的污染已經飄洋過海,到太平洋和大西洋的對岸一樣!
天文學家研究凹瑪對遙遠星系先前做的觀測後,發現:這些星系都是被氣態的碳所組成的巨型雲包覆住的。很明顯的是,由恆星吹出的「污染」,不知道怎麼回事,竟然已進到太空中了!怎麼會這樣?可能是超新星爆炸,或者星系中心黑洞,都有嫌疑,不過沒有人能確定知道。
遙遠星系的光必須經過數十億年的旅行時間,才會抵達地球,被望遠鏡看到。因此我們看到的是星系在大霹靂剛發生過後不久,古早以前的樣子。從來沒人想到過,在那麼久遠前的宇宙裡,竟然有那麼「嚴重」的「環境汙染」存在。
事實上,目前,科學家對巨大碳雲,並沒找到很令人滿意的解釋。希望這項發現能幫天文學家更了解宇宙星系在整個演化過程中經歷過的第一階段。
順便提一下,早期宇宙中的這個巨大環境污染,大家並不需要太擔心。畢竟,生命都是以碳的化學為基礎的。要是碳原子不曾在宇宙大規模的釋放和散播,也許我們也不會在此存在呢。


發現了什麼?

這次發現「好多宇宙遙遠星系是裹在巨大碳氣雲裡面」,並不是透過新的凹瑪觀測取得的。而是用凹瑪望遠鏡先前對18個遙遠星系已經觀測過的結果,把它們相加起來,然後得到的發現。把過去曾經觀測過的資料加起來,靈敏度可以提高,也能偵測到被電離化之後的碳所發出的次毫米波。這個「被電離化」的意思是,碳原子失去了2個電子。經過分析,這個團隊發現:多數個案中,星系都包覆在巨大的碳氣雲裡面。碳氣雲甚至延展到3萬光年遠的地方,雲相當於有星系本身的5倍那麼大!

誰發現的?

這是由日本東京大學的藤本征史博士所主導的國際天文團隊發現的,其他成員來自英國、義大利、德國和美國。這個結果發表在《天文物理期刊》上。

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