凹瑪看到早期宇宙的星系對撞

130億年前,兩個小星系對撞。那次的碰撞,現在,凹瑪目擊到了。在此之前,天文學家從來沒 看過發生在宇宙這麼早期的星系對撞。

這場宇宙中的交通事故發生在宇宙還未滿10億歲時。當時宇宙裡有許多外觀不規則狀的小星系。隨著時間經過,小星系會併合成比較大、像我們銀河系這樣的系統。凹瑪這個新發現,就是 看到了那些早期宇宙碰撞星系的其中一個。

凹瑪之所以能看到那麼久以前的事情,是因為,這個併合星系的位置有那麼遠。星系的光經過 130億年才抵達地球,結果,天文學家看到它在130億年前的樣子。

先前,哈伯望遠鏡就已發現到這個遙遠的系統是由兩團光斑組成,但距離太遠,哈伯沒辦法再 看到更多細節。

現在,凹瑪偵測到兩團光斑裡的熱氣體和溫塵埃。藉由研究氧、碳、塵埃粒子發出的微弱次毫 米波,天文學家可以知道氣體和塵埃移動多快。結果發現到兩團光斑的速度不同。意思是這兩 團光實際上是兩個獨立的小星系,它們正在合併成一個星系。

合併後的星系,拿來和銀河系比較,還是很小,總質量大約只有銀河系十分之一。不過它產生 新恆星的速度非常快,比銀河系快100倍。

有件事情,大家要記住,那就是我們在看的,其實是130億年前的事情。在過去130億年中,這個星系一定又經歷過更多次其他合併了。要是我們現在能看得到它的話,搞不好和我們銀河系一樣大,或比銀河系還更大。

用這道理反過來想,就可以知道,我們藉由探討宇宙早期的併合,會看到我們自己銀河系,在幼年時期可能發生過的事情。


發生了什麼?

凹瑪所研究的這個併合中的星系有個編號,叫做B14-65666,位置在「六分儀」這個小星座裡(六分儀是古代用來測量星星位置的天文儀器。)和許多遙遠星系一樣,由於宇宙膨脹的關係,B14-65666看起來是朝我們遠離的。從它看起來遠離的速度是多快,天文學家便能推導得知,它一定很遠。多遠呢?從它那裡出發的星光,得旅行130億年的時間才能抵達地球。

誰發現的?

觀測了B14-65666星系的是個大型團隊,主持人是橋本 拓也,他工作過的地方包括:東京早稻 田大學、大阪產業大學、日本國立天文臺,團隊裡的成員幾乎全部是日本人,也有些成員來自 美國、瑞典、丹麥、瑞士。

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