離地球最近的系外行星可能屬於一個更豐富多樣的行星系統

地球繞著太陽運行,而且不孤單:太陽系有8個行星,幾十個衛星,數不完的小行星,冰質「矮行星」,還有彗星。宇宙裡不只太陽如此,其他恆星也有自己的行星。天文學家已經發現幾千個擁有行星的恆星。就連離我們最近的那個恆星也是。最近一項新的ALMA觀測結果似乎提供了暗示訊息:那個行星是屬於一個「內容可能更豐富多樣」的行星系統之一部分。

「半人馬座比鄰星」(英文名Proxima Centauri)就是離我們太陽最近的恆星,“Proxima”這個字的意思是「鄰近」。「比鄰星」這個恆星距離我們只有4光年。不過,人類必須借助望遠鏡才能看到它,因為比鄰星是個「紅矮星」,亮度弱,溫度低。

2016年時,天文學家在比鄰星周圍發現一個行星,行星軌道靠恆星非常近,距離僅有400萬公里。但由於恆星的光很微弱,溫度又低,所以這個行星(稱為「比鄰星 b行星」)溫度和地球差不多。表面甚至可能有水。

ALMA現在發現:比鄰星 b行星可能是屬於一個更大的行星系統。在比鄰星 b的軌道外有一道「冷塵埃粒子帶」。更遠一點可能還有第二道塵埃帶,溫度更低。 ALMA偵測到塵埃顆粒發出的微弱的毫米電波輻射。

我們的太陽系裡有兩道和那頗類似的塵埃碎片帶,第一條碎片帶叫做「小行星帶」,位於火星軌道和木星軌道間。第二條碎片帶叫做「古柏帶」,位置在海王星軌道外側。兩條帶狀區域裡主要的內容物都是大量岩石和大塊冰天體:即小行星和冰質矮行星。塵埃因這些天體碰撞而產生。

如果比鄰星擁有和我們太陽系類似的兩道由物質所形成的環帶,那麼它可能也有不止一個行星。搞不好,比鄰星這個「太陽系拷貝版」,說不定也和我們正版太陽系一樣,成員繁多。

現在已有人在計畫要向半人馬座比鄰星發射微型無人太空船,想去看看。但即便是最快的太空船,也要幾十年才能到達那個恆星。因此,想要了解更多關於比鄰星的行星系統,可能還要花很長時間。


發現了什麼?

半人馬座比鄰星是南天球半人馬座中一個暗淡的矮星,以很大的軌道環繞著明亮的半人馬座α星轉。從比鄰星b行星到矮星,距離幾乎僅地球到太陽距離的40分之一。比鄰星內側塵埃帶位在比行星公轉軌道更外圍的地方,離比鄰星有幾億公里遠。因為恆星光微弱,溫度低,所以塵埃溫度極低:是冰點以下230度。較外側的塵埃帶比內側塵埃帶距離遠十倍,那溫度還更低。

誰發現的?

比鄰星的塵埃帶是由天文學家組成的國際團隊發現的。團隊主持人是西班牙安大路西亞天文物理研究所的基連‧昂拉達(Guillem Anglada),他的團隊中有另一位西班牙成員,兩人姓名非常像,另一位叫做基連‧昂拉達-埃司庫得(Guillem Anglada-Escudé),也是2016年時發現比鄰星的行星的人!但是兩位基連並不是親戚。比鄰星塵埃帶的這項發現發表在【天文物理期刊通訊】。

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