小恆星,大閃焰

小恆星,大閃焰

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大家有沒有聽過「太陽閃焰」這個詞?太陽閃焰,是發生在太陽表面的巨大爆發,把危險粒子吹到太空中。這些帶電粒子抵達地球時,能產生美麗的極光(又稱「北極光」或「南極光」),另一方面,它們可能也會干擾無線電通訊和人造衛星上的電子儀器,甚至破壞我們的發電廠。

說到體型嬌小的「紅矮星」這種恆星,大家或許以為它個子小,閃焰規模應該也比我們的太陽弱,且次數少。不過ALMA發現了這麼一個紅矮星,雖然質量只有太陽十分之一而已,卻發出能量極強的閃焰。

我們已知這個稱為TVLM 513 – 46546的紅矮星有很強的磁場——比太陽磁場還強幾百倍。目前,還沒有人確切知道它的那個強磁場是由什麼造成。也許可能和紅矮星的快速自旋有關,它每兩小時自轉一次,比比看,我們的太陽差不多每25天自轉一次。

ALMA從波長3毫米的波段,花4小時時間觀測了紅矮星TVLM 513 – 46546,確實偵測到它發出強大電波。極可能是強磁場使高能粒子盤旋,並產生了這些電波。

這個紅矮星發出的電波訊號相較於太陽所發出之類似電波,更強10000倍,意味著它擁有更多帶電粒子、且粒子移動速度更快。唯一有可能發送出這種訊號的就是,持續發生在恆星表面上的巨型閃焰事件。

許多紅矮星附近有行星與它為伴。沒有人知道TVLM 513 – 46546紅矮星是否也自己構成了一個行星系統。但如果在它左右確實有行星鄰居,那些行星上面也不太可能有生命,因為,那裏的輻射強得要命!

未來ALMA還要研究更多的紅矮星,找看看有沒有其他恆星發出閃焰的電波訊號,那可以讓天文學家弄清楚是否這個特別的恆星只是個例外。


 

發現了什麼?

TVLM 513 - 46546是個小而冷的恆星,位在35億光年外的牧夫座。由於表面溫度低,主要發出的星光是紅色的。因為小而質量輕,所以被稱為紅矮星。銀河系中,紅矮星很常見,數量可能有2千億個。他們體積大約和木星相當,但質量比木星大得多- TVLM 513 – 46546的質量是太陽質量的百分之十。

誰發現的?

2015年4月,美國麻州劍橋市哈佛史密松天文物理中心的Peter Williams 和 Edo Berger對 TVLM 513 – 46546加以研究。研究團隊另外還有四位是英國天文學家。此研究結果發表在一本學術界專門雜誌《天文物理期刊》上。