ALMA發現遙遠的熱狗星系有同類相食

很多人吃雞、豬、牛的肉,你是否覺得人類這樣的行為有點野蠻?無論如何,要是人類吃掉其他人類的話,那真的很恐怖。吃掉自己同類動物的叫「同類相食」,人吃人叫「食人族」。還好,食人族其實非常少。

接下來介紹ALMA在太空中發現的一個「食人族」:一個遙遠的星系吞食了其他星系,而且他還很貪吃,一次吞掉三個小星系。

這個宇宙版貪吃大胃王是在2015年時被發現的。他不是個非常大的星系,但卻非常非常亮,照射出來的光等於有350兆個太陽加起來一樣的亮。事實上,它是天文學家所認識的,最亮的一個星系。

它全部的能量都是由星系的核心那邊產生的。因為在它中心的位置有個質量超級大的黑洞──質量比40億個太陽還重。黑洞周圍環繞著一片氣體盤,已經被加溫到超級高熱了,不只如此,連周圍的塵埃雲團也受氣體盤的輻射能量加熱、升溫,結果使得塵埃發出非常多的紅外光。紅外光是一種熱輻射,光憑人的眼睛,是看不到的,但有些特殊的望遠鏡或人造衛星,能看得到紅外光。

因為那裏塵埃非常多,所以這個星系的核心用可見光望遠鏡沒辦法看到,於是天文學家幫它取了一個名字,意思是叫做「高熱且受塵埃遮蔽的星系」,英文縮寫正好就變成了Hot DOG:「熱狗」!

這個星系擁有另外3個小星系陪伴著,這是本來已知的。然而現在,ALMA已經偵測到了從那三個伴星系流進中央「熱狗」星系的冷氣流了!顯然這告訴我們,小星系是被較大的星系吞吃了,也就是星系間發生了同類相食。所觀測到的那些朝中央流入的氣體流,含有的氣體量非常大,總重量幾乎相當於三個小星系本身了。

因為那個「熱狗」星系是那麼地遠,光線要花124億年旅行,然後才抵達地球。因此我們所看到的也就是那個星系124億年前的樣子,當時的它還非常年輕。在那之後,至少幾億年時間以內,熱狗星系都仍將繼續明亮無比,因為它又多吃下了那麼多的氣體啊。一部分氣體將會餵給星系中心的黑洞吃,所以熱狗星系的劇烈活動在接下來相當長的時間中會維持不變。另外的一些氣體,則將轉換成新恆星。

天文學家從未曾在宇宙那麼早期見證宇宙版的同類相食現象,這是第一次。而且又在宇宙極早期,星系活動又極劇烈──ALMA這次觀測到很獨特的一幕!


發現了什麼?

演出同類相食的「熱狗」星系正式編號是W2246-0526。首度發現它的是美國航太總署的「廣角紅外WISE望遠鏡」,是由人造衛星乘載的一座太空望遠鏡,它能看得到恆星及星系所發出的紅外光。「熱狗」星系位在水瓶星座中,離地球很遙遠,光要走124億年才會到。由於W2246-0526星系的核心非常明亮,實際上它是個所謂的類星體。雖然這麼說,但多數類星體都是在可見光波段非常亮,而W2246-0526主要發出的光卻是在紅外光波段。

誰發現的?

智利聖地亞哥UDP大學的Tanio Diaz-Santos研究了這種同類相食的星系。與他一起合作的還有好多位來自智利,美國,法國,英國,中國和韓國的天文學家。這支團隊使用ALMA望遠鏡偵測了由三個伴星系流向中央熱狗星系的大型冷氣流。ALMA觀測結果發表在科學期刊《科學》上。

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