ALMA發現剛生出來的球狀星團

球狀星團,滿像宇宙裡的~恐龍。它的體型大,是好幾十萬恆星組成的集合體,形狀像球,像掛在舞台上貼滿亮片的那種鑽石球,只是球狀星團是懸掛在宇宙中。說它像恐龍就是因為它很大。另一個說球狀星團「像恐龍」的原因是,它誕生的時間在很久很久以前;球狀星團的誕生可追溯到宇宙還在嬰兒時期的時候。

令人意外的新發現是,在距離我們5千萬光年的地方,那裡有兩個星系正在發生碰撞事件,在那邊,用ALMA做天文研究的科學家竟然發現了球狀星團。這太稀奇了,就好像在你家後院發現一顆還沒開始孵化的恐龍蛋!

150507_ALMA_antennae_01

球狀星團誕生的條件是必須要有很濃密的大質量氣體雲,它的質量大到相當於含有幾百萬個太陽。很久前的宇宙年輕時期,這種超大型氣體雲很常見,因此,球狀星團都是誕生在幾十億年前。

現在,ALMA觀測到在觸鬚星系裡有濃密大質量氣體雲,在那個地方有兩個星系正在碰撞,未來還將會二合一,併成一個星系。受到潮汐力和震波不斷的拉扯擠壓,在那兩個碰撞星系裡的氣體,會壓縮成一些巨大的球,再過幾百萬年,這巨大的球裡面,會產生新恆星。

在這些球體當中,有一個綽號叫「鞭炮」,它因為夠大,看來很有機會將產出一個新的球狀星團。「鞭炮」寬度不到150光年,卻塞了有相當於5千萬個太陽質量的物質。在這塊大球狀雲團裡的壓力比一般星際氣體雲高了有1萬倍。

藉用ALMA電波望遠鏡在次毫米中觀察「鞭炮」裡一氧化碳氣體所輻射出來的次毫米電波,經過細心研究後,就可以推算出雲團裡的質量和壓力。此外,天文學家還發現到,這可是個還沒產生新恆星的雲氣團,正港的一顆宇宙蛋!還沒孵化的那種!

說起來觀察球狀星團正在形成的過程,那就和親眼看到暴龍誕生也滿類似的,這兩件事情都發生在遠得要命的很久以前。看著很久遠的事情現在發生在我們眼前,這讓天文學家可以更了解許多古早以前的事喔。


什麼新發現?
觸鬚星系(又叫做NGC 1238 和 NGC 1239)是兩個6億年前開始發生碰撞的星系。位置在烏鴉座,距離我們5千萬光年遠。因為重力互相作用,由氣體和新生恆星組成一條長長的尾巴,被甩到太空裡去了。未來這兩個星系將要合併成一個大星系。
誰發現的?
用ALMA觀測到的「鞭炮」,是一團位在觸鬚星系裡的大質量稠密氣體雲,「鞭炮」可能將會產出新的球狀星團,這次觀測是由維吉尼亞大學Kelsey Johnson率領的天文學家團隊所完成的,團隊成員有Rémy Indebetouw、Aaron Evans、美國國家電波天文臺和STScI的成員,結果將發表在「天文物理」期刊這本雜誌裡。