ALMA幫木衛二製作全球溫度圖

在地球上,火山比它四周圍熱。像在美國黃石國家公園間歇泉,智利北部埃爾塔蒂奧間歇泉,臺北的硫磺谷地熱區,類似情形都可以觀察看看。那原因是在地球內部的溫度比表面高,火山、間歇泉、地熱谷,這些都是地球內部熱氣逃逸出來的出口點,背後原因是有地質活動在發生。

不只在地球上是如此,在木衛二「歐羅巴」那邊情形也一樣!木衛二是木星的四個最大衛星的其中之一,大小約月球一半,因為離太陽很遠,木衛二表面永遠都是結冰的狀態,木衛二的地表溫度從來不高過攝氏-160度。但在厚厚的冰層底下是有水流動著的深層海洋──和地球一樣,木衛二的內部溫度比表面高。

科學家認為木衛二結著冰的那個表層,其實年齡並不老,大約形成在距今2千萬年~1.8億年前左右。如果表層很年輕,說明的是,木衛二的地質活動可能還正在進行,這麼說來,木衛二的內部熱氣應該也會從某些地方跑出來進入太空中喔。說不定在那裏會找到冰火山、間歇泉這樣的特殊景觀!

為了找出木衛二的表面上有哪些地點的溫度高於平均值,天文學家把整個木衛二的溫度畫成地圖──由於「即使是最冷的物體也仍然有極少量的紅外光或次毫米電波」,而這種光ALMA是可以偵測到的,所以,ALMA就幫木衛二畫出了全球表面溫度地圖。

那是張粗略的地圖,因為ALMA能看到在木衛二那邊最細的地區,至少都是2百公里寬…。但藉這張地圖仍能看出的是,木衛二表面上有些地區比較溫暖(事實上,或許應該說「比較沒那麼冷」才是正確的形容)。此外,在木衛二的北半球還讓ALMA發現到有一大塊地區的溫度比四周圍略低。

現在,天文學家可以拿ALMA所取得的這張溫度地圖和伽利略太空船取得的那張溫度地圖做比較。這樣的話,將能發現到在木衛二上哪裡的地質活動比較強,將來,太空船或許可以到那些地方找找冰火山的現象或間歇泉啊。


發現了什麼?

木衛二又稱為歐羅巴,木星的四大衛星之一。木星的另外三個較大衛星是:木衛一「埃歐」、木衛三「蓋尼米德」、木衛四「卡利斯多」,四個衛星都是由義大利的天文學家伽利略在1610年發現的。木衛二,比月球小一點點。它特別的是,有個非常深的地下液態水海洋。事實上,在木衛二表面下的水,比地球上所有海洋水的總和量更多!一些科學家認為,木衛二的海洋裡可能有原始微生物存在。

誰發現的?

ALMA對木衛二的觀測由Samantha Trumbo 負責執行。她是美國加州理工學院(在美國加州帕薩蒂納市)的博士候選人,和她一起進行這項研究的一共有三人,另兩位是她的博士論文指導教授Mike Brown博士以及美國國家電波天文臺的Bryan Butler博士。藉由ALMA從四個不同的方向四次觀測木衛二,這支團隊建立了木衛二的全球溫度圖。他們的研究結果已發表在專業天文學雜誌《天文物理期刊》上。

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