雙胞胎恆星的誕生有新看法

銀河系裡的很多恆星其實是「雙胞胎」 – 兩個恆星同時誕生。有時,這樣的恆星雙胞胎形成一個“近距離雙星”:互繞的軌道距離近。但天文學家也發現了很多“遠距離雙星”──雙星軌道相距很遠。ALMA有個新觀測,揭曉了彼此繞行軌道較遠的那種雙星如何誕生。

恆星是誕生在氣體塵埃雲中。氣體塵埃雲因為本身的重力而塌縮,變得扁平,並開始轉動變快。最終,在雲的中心位置會形成恆星,在恆星周圍,環繞著一個形狀扁平的旋轉盤。 (轉動的盤裡的塵埃有可能因團塊聚集,形成行星)。

在某些情況下,扁平的雲分裂成兩部分。結果會造成:兩個盤,而且兩個盤的中心,各有一個恆星。這兩個盤在平面上的位置一樣,兩個恆星的自轉軸也對齊。這是在近距離雙星中所觀察到的情形。

有些天文學家認為近距離雙星可能演化成遠距離雙星:前者因某種原因而兩個恆星彼此漂散,形成後者。但如果是這種情況,兩者的旋轉軸應該還是會對齊。

實際發現,結果相反:按ALMA在一對新生的「遠距離雙星」中觀測到的情形所顯示,這兩個恆星的旋轉方向,非常不同。表示它們兩個是各自由各自的小氣體雲形成的。顯然,最開始的那塊母氣體塵埃雲裡有很劇烈的湍流,導致它分裂成多塊碎片,也令每個碎片的方向不盡相同。

天文學家想多了解雙胞胎恆星怎麼誕生的原因是:宇宙中多數恆星其實都屬於雙胞胎之一!這個新的ALMA觀測也為我們揭示,雙胞胎恆星誕生過程的第一個階段。


發現了什麼?

ALMA所研究的這對雙星,名稱叫做IRAS 04191 + 1523,是1980年代初期由美國 – 荷蘭共有的一座紅外天文衛星”IRAS”所發現的。這兩個恆星的體重都很輕:頂多是太陽質量10%。兩個恆星的年齡也很小:剛誕生不過數億年。它們互繞的軌道之間的距離大約是1,350億公里 – 為太陽與海王星距離的30倍。

誰發現的?

ALMA對IRAS 04191 + 1523的觀測結果是由韓國慶熙大學的李俊恩(暫譯,英文姓名:Jeong-Eun Lee)主導的天文團隊獲得的。李俊恩博士的團隊成員有韓國人、日本人、美國人。這個發現於2017年6月30日發表在【自然天文學】雜誌。

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