舉止成熟的嬰兒星系!

ALMA望遠鏡觀測發現,明明很年輕的嬰兒星系動作上卻表現得像大人一樣「守規矩」。這件事讓天文學家很驚訝。以前大家都認為在剛誕生不久的嬰兒星系裡面的運動狀態很混亂,氣體四處亂竄一通,但這次看到了兩個嬰兒星系卻是平穩地按同一方向轉動著,這和像我們銀河系這樣的「大人」星系,根本完全一樣。(銀河系的轉動以像個「漩渦」出名。)

宇宙中的第一代星系由坍塌的氣體雲形成,體型小,塵埃多,外觀上是不規則形,許多天文學家認為,這些小星系裡的氣體運動方式既猛烈又混亂,其中,有一位荷蘭籍的英國劍橋大學天文學家,名字是冉絲柯思蜜特(Renske Smit),決定去查查看實際如何。

冉絲柯和她的團隊用ALMA研究了兩個在很早期宇宙裡的星系,大約是距離今天130億年前的那麼「早」──以及那麼「遠」──由於距離好遠,星系發出的光旅行130億年後,才抵達地球,所以我們可以看到這兩個小星系130億年前的樣子。我們知道,宇宙誕生於138億年前的「大霹靂」,距今130億年前,等於大霹靂後只過了80億年!

還好,ALMA擁有清晰又敏銳的視力,所以我們才有辦法去研究在遙遠星系裡的氣體雲怎麼運動。令人驚訝的是,這兩個嬰兒星系旋轉起來,竟然有著和成年星系一樣的方式,像漩渦一樣,很有秩序(不混亂)。

這下子,冉絲柯團隊計畫要查看更多的嬰兒星系了,看看是否找得到更多嬰兒星系是守秩序轉動的證據。


發現了什麼?

ALMA探索的這兩個星系距離實在遠,發出的光經過130億年的旅行才到地球,儘管如此,ALMA還是能夠透過毫米和次毫米波段研究這兩個星系。這支小組精確測量了星系中各個不同點的毫米和次毫米波的波長,結果顯示,兩個星系都有一側是在朝我們靠近,而另一側則是朝我們後退。這意味著這兩個星系都是有秩序的在旋轉著,就像個大漩渦。

誰發現的?

一組國際天文學家完成對這兩個遙遠星系的研究。團隊由英國劍橋大學科維理(Kavli)宇宙研究所的冉絲柯思蜜特主持。和冉絲柯聯手合作的還有她在荷蘭的萊頓大學的一些前同事,還有美國、瑞士、智利的天文學家。新結果發表在《自然》這份週刊上,並在美國天文學會在華盛頓特區舉行的第231次會議上發表。

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