混亂磁場不會抑制恆星誕生

你有看過磁鐵讓散灑在桌上的鐵粉排出圖形嗎?每一種會導電的物質(譬如鐵) 對磁力都會有反應。宇宙中,磁場也有很重要的角色,它對氣體粒子的運動影響很大。難怪磁場在恆星形成中也發揮作用。畢竟,恆星是在氣體塵埃雲的收縮中誕生的,這種雲通常含有磁場。

過去天文學家認為一個強大有序的磁場對新恆星形成有幫助,強大磁場會將氣體集中到密度較高的區域,而密度夠高時,恆星就誕生了。相反地,混亂失序的磁場可能會抑制恆星形成,過去天文學家是這麼想的。但新的ALMA觀測顯示恆星也可以在磁場弱而混亂的地區形成。

ALMA望遠鏡能藉由測量塵埃粒子在毫米波段輻射的偏振情形,去研究磁場。這些粒子通常會被拉長,受到磁力影響而有方向地排列,就像鐵粉粒子一樣。這種排列,在ALMA能觀測到的毫米波輻射中會出現。因為毫米波在某一方向上的振盪比其他方向更強,我們把這種效應稱為偏振。

天文學家研究了一個非常年輕的小恆星和它周圍的塵埃發出的毫米波輻射受到的偏振情形。從觀察到的偏振,天文學家得知,在靠近新生恆星的附近磁場是既弱又混亂的。顯然,混亂的磁場及隨之而來的氣體塵埃湍流運動,對這個成形中的新恆星,並沒有帶來任何抑制生長的作用。

新的ALMA結果顯示,恆星在差異非常大的不同條件下,都可以形成。繼續更多觀測,我們有可能會知道,讓恆星得以誕生的條件,究竟哪一種比較常見?強大、有序的磁場?或是弱而混亂的磁場?


發現了什麼?

這次ALMA研究了一個還在「出生過程」中的新生恆星,處於這種階段時期的恆星也叫做「原恆星」。這個恆星被稱為Ser-emb 8。新生恆星是在巨蛇座裡的恆星形成區中,距離1,400光年。藉由研究在原恆星周圍塵埃粒子的毫米波輻射偏振情形,天文學家可以了解塵埃磁場的強度和方向。

誰發現的?

觀測這個原恆星的人是一群來自美國、西班牙、智利、德國和臺灣的國際天文學家組成的團隊。研究計畫的主持人是美國麻州劍橋市哈佛-史密松天文物理中心的Charles Hull。他們把結果發表在【天文物理期刊通訊】上。

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