早期宇宙的交通事故

宇宙裡不時有星系在對撞。這些宇宙裡的交通事故有些已由地面型望遠鏡加以仔細研究過,多數都發生在距離地球幾億光年遠的地方。

但現在ALMA觀測到的一個對撞事件是發生在可觀測宇宙的邊緣上,有127億光年遠。儘管距離這麼遠,但ALMA還是能看到那裡的確有兩個星系在對撞,兩星系相距約3萬光年,這相當於我們銀河系的1/4寬,以宇宙尺度來說,算得上是對撞。
天文學家相信,這兩星系在稍早階段,必曾在更近距離下擦身而過。由於互相引力作用,產生的氣體衝擊波充滿在兩個星系中,而在這些衝擊波中,許多新恆星開始形成了。事實上,ALMA發現,這兩個星系裡新恆星的誕生率比我們銀河系高1000倍。

除了氣體以外,兩個星系也含有大量的塵埃,由於塵埃吸收了新生恆星的明亮輻射,所以塵埃會略變暖並開始在紅外波段發光,因為宇宙膨脹,電波隨宇宙膨脹拉長,所以這種紅外輻射(電波)抵達地球時,變成毫米和次毫米電波。

這發現很特別,因為星系超級遙遠。光必須經過127億年才能到達地球。這意味著ALMA看到這兩個星系在127億年前的樣子,那時宇宙剛滿10億歲而已。誰都沒想到過,在宇宙的那麼早期,竟然會發現到那麼大的恆星形成星系。

再過幾億年左右,兩個星系將合併成一個大橢圓星系;到了更晚期,最後甚至可能會變成──一個大星系團的核心。


發現了什麼?

多年前, 歐洲赫歇爾太空觀測站在天空中發現了一道微弱的紅外光,然而赫歇爾太空站無從得知它的距離。後來,「APEX望遠鏡」(ALMA望遠鏡的前輩,規模比ALMA小)測量出這距離是:127億光年。現在ALMA詳細研究了這個遙遠天體。由於ALMA超銳利的視力,所以看得到實際上那是兩個很靠近的星系,即將互撞。此外,事實上,這兩個星系都以極高的速度在產生新恆星。一般對這對星系的稱呼是 “ADFS-27”。

誰發現的?

用ALMA望遠鏡觀測”ADFS-27”的是一個國際大團隊,領導的天文學家是Dominik Riechers,來自美國紐約州康奈爾大學。他們在一本專業天文學雜誌【天文物理期刊】上發表了這個新結果。

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