恆星繭中沒含生命重要成分?

想做出好吃的東西,前提是備齊做菜要用的材料。譬如蚵仔煎不能沒有蚵仔,紅豆湯不能少了紅豆。在宇宙中也是一樣的道理。能端出什麼菜,關鍵在於有什麼料。
在宇宙裡形成的幾樣特別東西其中之一是「生命有機體」,譬如:細菌、植物、動物、人。在我們銀河系裡有生命形成是因為先有正確的材料出現,那就是有機分子。一項ALMA新研究發現,其實,有機分子可能並不太普遍。
前陣子,幾位日本天文學家將ALMA望遠鏡指向了大麥哲倫雲星系,大麥哲倫雲星系其實是小星系,和我們距離很近。如果在南半球晴朗無雲的夜晚,大麥哲倫雲星系很容易可以看到,在夜空中,一塊像星雲的斑點。
結果他們用ALMA望遠鏡看到,在大麥哲倫雲星系那裏有個恆星,是深埋在由塵埃分子及顆粒組成的一個厚繭裡。之前在銀河系已有發現與這個類似、包覆著新生恆星的繭,那些繭通常含很多如甲醇和乙醇等的有機分子;在敘述怎樣能「製造」出生命的「生命配方」中,這些分子是重要成分。
這次在大麥哲倫雲星系找到包覆著新生恆星的繭,是這樣的繭首度在銀河系以外的星系裡被找到,令人意外的是,繭的化學物成分很不一樣──二氧化硫、一氧化氮、甲醛等分子數量多,但是甲醇之類的有機分子,在這個繭裡卻幾乎沒有!
本來天文學家也的確知道大麥哲倫雲星系的化學組成和銀河系並不相同;與後者相比,在大麥哲倫雲星系裡,比氫和氦原子重的重元素並不那麼普遍。有可能,這份差異左右了某些分子的形成。
拿「廚房」的比喻說,這意思像是,如果大麥哲倫雲星系那間「廚房」裡本身具備的原料成分和銀河系這間「廚房」不同,那麼即便兩星系只在隔壁而已,也許那間「廚房」裡要生出一生命有機體,也比不上我們這裡那麼容易。總之,新研究透露了一點消息,宇宙裡的化學組成情形,可能每一處都大不相同。


 

發現了什麼?
大麥哲倫雲星系、小麥哲倫雲星系都是質量比我們銀河系小、軌道繞著我們銀河系轉的伴星系。大麥哲倫雲星系距離我們17萬光年,活動頻繁的「恆星形成區」在那裏滿多。這次ALMA觀測發現到的處於恆星早期的這新生恆星簡稱為:ST11(正式編號是2MASS J05264658-6848469)。前面提到厚厚包覆住這個新生恆星的一團由氣體塵埃構成的繭──寬度不及一光年──其實學者間稱它叫做「熱分子雲」,不過「熱」這個字容易造成一般人誤會,其實繭的溫度約零下150度,名字裡有熱這個字是因為,大多數分子雲的溫度還遠比它更低。
誰發現的?
研究並確認恆星繭的成分有哪些的團隊共由4位日本天文學家組成:東北大學的下西 隆助教、東京大學的尾中 敬教授、日本國立天文臺的河村 晶子研究員、筑波大學的相川 祐理教授。他們把這項發現研究論文刊登在《天文物理期刊》上。