可惜呀,原來氟氯烷並不是代表外星生命

哎~在地球以外要找到有生命存在的證據,可沒想像中那麼容易!在ALMA望遠鏡觀測到氟氯烷40(freon-40)之後,大家都「又上了一課」啦。

過去幾十年裡,天文學家偵測到環繞在其他恆星周圍的行星數量,已超過3,000個。目前還沒有人知道這些行星上有沒有生命存在,不過,要是去研究這些遙遠世界的大氣,天文學家搞不好有可能會發現生命體也說不定──因為大氣中某些分子可能會幫忙洩密,讓我們得到內幕消息,這種專門洩密的分子叫生物指標

其中某幾種「有機鹵素」分子,曾被認為是可靠的生物指標。地球上,有機鹵素是在有機活動中產生的,工業生產也會製造出一些,而有機鹵素當中,有一個名字大家較常聽到,就是「氟氯烷40」。一個「氟氯烷40」分子由一個碳原子、三個氫原子和一個氯原子組成。究竟,在遙遠的行星的大氣中,會不會發現這種能幫忙洩密好讓我們知道哪裏有生命體存在的「氟氯烷40」呢?大家都很期待。

可惜,根據ALMA最新觀測結果,答案是否定的。在離地球400光年的一顆新生恆星周圍,天文學家確實發現到氟氯烷40,然而那個恆星年紀實在太小,不可能擁有行星,自然也別提會蘊藏著「有生命的有機體」了。顯然,那邊的氟氯烷40分子,是透過其他方式形成的(和地球上形成這種分子的方式不同),並不能當成可靠的生物指標。

在我們太陽系裡的一個彗星周圍,也曾經發現過氟氯烷40,那顆彗星就是「彗星67P」,或者也叫「67P/楚留莫夫-格拉希門克彗星」,歐洲航天局的「羅塞塔」號探測船曾仔細研究過它,但彗星上並沒有生命,所以,在那個彗星周圍的那些分子是從哪裡來的呢?一定也有其他源頭。

好消息是,新發現對生命的起源仍然提供了進一步資料。最初的生物體,應該是在含有各種分子的混合物中形成,且溶解在水中的,而氟氯烷40以及其他與它類似的「有機鹵」分子,有可能就是那種「原始湯」的一部分。因此,有機鹵素雖不能代表有生命體存在,卻依然可能在生命的起源上,扮演重要角色。

發現了什麼?

這次,氟氯烷40是在很靠近一個年輕原恆星周圍環境中發現的,年輕原恆星的編號是IRAS 6293-2422,最初由「美國-荷蘭紅外天文衛星」 (IRAS) 發現。屬於蛇夫座恆星形成區的一部分,也就是蛇夫座分子雲,和地球的距離大約是400光年。ALMA能識別出哪裏有特定的分子,是因為那些分子發出波長很特定的毫米波電波。

誰發現的?

用ALMA觀測並在IRAS 16293-2422附近發現到氟氯烷40的是一支大型的國際天文團隊,隊長是伊蒂絲法優雷。伊蒂絲是美國麻州劍橋市的哈佛-史密松天文物理中心的天文物理學家。她的團隊成員有丹麥、瑞士、德國、英國和瑞典人。團隊這次得到的結果,發表在《自然天文學》。

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