Planetas pequeños y fríos cerca de Fomalhaut

Fomalhaut es una brillante estrella de la constelación del Pez Austral. La mejor visibilidad de esta estrella se obtiene en octubre y noviembre. Fomalhaut no está muy lejos de nuestro propio Sol: solo a 25 años luz de distancia. Y al igual que nuestro Sol, ¡Fomalhaut tiene planetas!

Gracias a ALMA, un equipo de astrónomos descubrió que los planetas de Fomalhaut deben de ser más bien pequeños: quizá sean bastante más grandes que la Tierra, pero sin duda alguna son más pequeños que Júpiter y Saturno. Y como están muy lejos de su estrella, también deben de ser planetas fríos.

ALMA no ha permitido ver los planetas directamente, pues son demasiado pequeños, pero gracias a ALMA se descubrió que Fomalhaut está rodeada por un angosto anillo de polvo. El anillo contiene muchas partículas de polvo del tamaño de granos de arena que emiten ondas milimétricas y submilimétricas, por lo que ALMA puede detectarlas.

Los astrónomos también descubrieron que el anillo de polvo tiene bordes muy filosos. De alguna forma, las partículas de polvo de este anillo no son atraídas hacia dentro, en dirección de la estrella, ni tampoco hacia fuera, en dirección opuesta. Eso es algo que solo pasa cuando hay planetas presentes.

Uno tiene que orbitar alrededor de Fomalhaut, cerca del borde interno del anillo, y el otro tiene que orbitar la estrella por fuera del borde externo. Juntos, mantienen la forma del anillo gracias a su gravedad.

Si fueran tan pequeños como Marte, estos planetas no podrían mantener el polvo en forma de anillo, pero si fueran tan grandes como Júpiter su gravedad destruiría el anillo. Por eso los astrónomos saben que los planetas de Fomalhaut son probablemente más grandes que la Tierra, pero no tanto.

El anillo de polvo está muy lejos de la estrella, a cerca de 20 000 millones de kilómetros, con lo cual los planetas también deben de estar muy lejos. A modo de comparación, la distancia que separa nuestra Tierra del Sol es de tan solo 150 millones de kilómetros (¡140 veces menos!). Por lo tanto, los planetas de Fomalhaut seguramente son muy fríos.

El anillo de polvo de Fomalhaut también fue estudiado en 2008 por el telescopio espacial Hubble. Y aunque el Hubble pudo fotografiar el planeta del borde interior, solo ALMA podía observar los filosos bordes del anillo, pese a que el observatorio todavía estaba en construcción cuando se hicieron estas observaciones.


¿Qué se observó?

Fomalhaut es la estrella más brillante de la constelación del Pez Austral. Es más grande, más caliente y más luminosa que el Sol. Fomalhaut también es mucho más joven que el Sol, pues tiene menos de 500 millones de años, y está a 25 años-luz de nosotros.

¿Quiénes observaron?

El estudio fue dirigido por Aaron Boley, un astrónomo de la Universidad de Florida, en Gainesville. Aaron trabajó junto con cinco colegas de Estados Unidos y Chile. Los resultados de la investigación se publicaron en una revista de astronomía profesional llamada Astrophysical Journal Letters.