Hace varios años, en enero de 2006, la NASA lanzó una nave espacial no tripulada llamada New Horizons con destino a Plutón. Aunque estamos hablando de la nave espacial más rápida que se haya construido, el planeta enano Plutón está muy lejos, y New Horizons tardará más de nueve años en alcanzarlo. Recién en julio de 2015 la nave pasará cerca del planeta y podrá estudiar este pequeño y gélido astro y sus cinco satélites.

Sin embargo, hay un problema. Los astrónomos no saben exactamente dónde está Plutón. Obviamente han sacado fotografías de Plutón en el cielo, pero desconocen su posición exacta en el espacio. Es un poco como ver un poste de luz de noche a cierta distancia: vemos que está allí, pero no sabemos exactamente a qué distancia de nosotros ni conocemos su posición con precisión milimétrica. En el caso de Plutón, podríamos equivocarnos en varios miles de kilómetros.

Para el equipo de New Horizons es muy importante saber exactamente dónde se encuentra Plutón. En julio de 2014, New Horizons tuvo que corregir levemente su trayectoria, y para ello el equipo debió calcular la posición del planeta con la máxima precisión posible.

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Ahí fue donde entró en juego el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA). En noviembre de 2013, y luego nuevamente en abril y julio de 2014, ALMA observó las ondas milimétricas de la fría superficie de Plutón. El gran conjunto de antenas también midió las ondas milimétricas de una galaxia muy distante llamada J1911-2006 para calcular la forma en que Plutón se desplaza con respecto a ella y, de esa manera, determinar con gran precisión la distancia y la posición del planeta enano.

Gracias a las observaciones de ALMA ahora los astrónomos conocen la ubicación de Plutón en el espacio con el doble de precisión que antes. De esa forma, el equipo de New Horizons se sirvió de las observaciones de ALMA para corregir la trayectoria de la nave. El próximo año, cuando New Horizons finalmente llegue a Plutón, ¡sabremos qué tan acertadas fueron las mediciones hechas con ALMA!


¿Qué se observó?
El planeta enano Plutón es un pequeño astro de roca congelada ubicado en el extremo de nuestro Sistema Solar. Plutón tarda 248 días en concluir una órbita alrededor del Sol. Tiene un gran satélite llamado Caronte y cuatro satélites más pequeños. A la fecha, ninguna nave espacial ha llegado hasta Plutón.

¿Quiénes observaron?
Los datos de Plutón recabados con ALMA fueron procesados y analizados por un equipo encabezado por Ed Fomalont, del Observatorio Radioastronómico Nacional de Estados Unidos (NRAO, en su sigla en inglés) en Charlottesville,Virginia. El equipo de New Horizons es dirigido por Alan Stern, del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.