天線怎麼搬動?

擁有66座天線的大型ALMA陣列,位置是在智利北部的查南托高原,高原比海平面高了有5000公尺,天文臺幫ALMA陣列放置的地點取了名字叫做陣列運作站(AOS),就在那5000公尺高的查南托高原上。 因為海拔高,運作站這邊空氣量很稀薄,呼吸所需的氧氣不太夠,人很難在這種環境條件下完成繁重工作,所以在運作站要把這座大天線組裝完成也幾乎是個不可能的任務。

因此,所有天線都是在ALMA的OSF中心那邊完成的,那裡海拔高度是2900公尺。OSF的全名是Operations Support Facility——後勤設施支援中心。每座天線都是從那裡出發,走過28公里的陡峭山路並且慢慢運上運作站的。想想看,100噸重的望遠鏡天線要怎麼搬?把它放在後車廂載走嗎?沒那麼簡單!

德國工程師幫忙解決了這個問題,他們設計製造了兩個很大的運輸工具專門負責搬運天線。這兩臺「巨無霸」大卡車,有28個巨大的輪子,有130公噸重,命名為奧圖 (Otto) 和洛荷 (Lore)。搬動天線,先要把巨無霸大卡車放在望遠鏡底下,位置要很精確,共需兩位駕駛員一起合作。把位子對準後,慢慢把它向上抬升,然後再開始搬運移動天線。

奧圖和洛荷也負責在5000公尺高的峰頂上幫天線就定位。66座天線可以放置的定位基座總共有192個,遍佈在整個查南托高原上。這是個和精準度競賽的任務,因為望遠鏡位置的誤差絕不能超過0.1公分!

有時候ALMA的天線分得很開,最遠距離可以到16公里。也有時候天線會靠攏聚在一起縮成一個小瞇瞇眼,不同的組合方式適合用來看不同的細節。

所以,當天文學家想研究天空中一片很大的星雲,奧圖和洛歐就要把望遠鏡搬動調整成一個靠攏型陣列,如果天文學家想看清楚遙遠星系裡的一個小小細節,那巨無霸專車就搬動天線使間距拉遠。靠這兩臺「巨無霸」運輸專車,天文學家可以像使用變焦望遠鏡一樣,多用途地操作ALMA望遠鏡。

由臺灣製作兩輛低溫特種維修車,命名「藍鵲」和「梅花」,象徵臺灣精神,越冷越開花,能在陣列運轉現場的嚴苛極端環境中工作、協助天線在現場就地維修。有時,天線也需要送到OSF後勤維修基地那邊保養維修,這時就要請奧圖或洛荷這兩位大力士的其中一位幫幫忙,很小心地先把天線向上抬起、然後再慢慢載送到半山腰海拔2900公尺那邊的維修站去。還好,只缺一座望遠鏡不在家的時候,ALMA不會因此就什麼都看不到,望遠鏡還是可以繼續觀察,只不過靈敏度比較低一點囉。