ALMA是世界上最高的天文臺。66座ALMA望遠鏡住在比海平面高了足足5公里的查南托高原。「比海平面高5公里」是什麼意思?這麼說吧,就算你會壁虎功好了,能垂直在牆壁上走,直接用走路的方式走上去,那也得花上:一小時!事實上,全世界只有一間建築物蓋在比ALMA略高一點點的地方喔,那是個位在西藏的喜馬拉雅山上的一個小火車站。

不稀奇,世界上還有其他許多大型望遠鏡和天文臺,位置都是在很高的山頂上,原因是地球的大氣層會妨礙天文觀測,高山上空氣稀薄,天空晴朗,當然更適合看星星。

但ALMA需要一個真的非常高的位置才能觀測宇宙電波訊號,原因不只「適合看星星」而已,更因為ALMA要研究的是從宇宙來的毫米波,而這種肉眼根本看不見的光波形式特別~多特別呢?來自太空的毫米波只能在很高的山頂上才能看見,ALMA要是蓋在地平面上,它將會「完全失明」!(為什麼?為什麼?…)

想知道為什麼嗎?你可以做個實驗,只要家裡廚房的微波爐就可以進行。請爸爸媽媽也來幫你!你應該早知道微波爐是用來--加熱,那它用「微波」來加熱,你應該也一猜就猜到了,對吧?微波其實就是毫米波段的一種電波,這種電波和ALMA所研究的電波是同類。

實驗來囉,首先,把一杯冷水放進微波爐,調到最大火力,開始微波,約兩分鐘後水會很燙。輻射能量加熱了水,這是因為,水能吸收毫米波。

現在把一塊硬硬的塑膠,譬如硬硬的那種樂高塑膠積木放進微波爐。火力調到最大,再次開始微波,等個兩分鐘,打開微波爐,你會注意到,咦,塑膠沒有變很燙ㄟ?這是因為塑膠不吸毫米波,所以微波的能量沒辦法加熱塑膠這種東西。

從這個實驗,我們瞭解到:原來水分子會吸收毫米波。地球的大氣中含有水分子,水分子會吸收來自宇宙的毫米波。因為這個原因,所以,研究毫米波不能在海平面位置進行~毫米波在抵達地球表面以前,已經全被吸收光了喲。

但是如果你跑到比海平面高很多的高山頂上,上方的大氣層相對較少,在那裡的話,來自宇宙的毫米波還沒完全被吸收!這就是為什麼ALMA必須蓋在非常高的地方的原因,因為蓋在高山上的這些望遠鏡,抬頭看宇宙的時候,天空中的空氣很乾燥,含水量很少。就這樣!查南托高原是最速配ALMA天文臺的完美地點!