ALMA在一個遙遠恆星周圍拍到一條有點寬的帶狀影像,成分是塵埃和礫石。

不過問題是,寬帶的最內圈距離恆星有點太遠,比預期遠得多。這暗示了可能有個行星還沒被發現。

早先天文學家已經知道了這個代號HR 8799的恆星有4個巨行星,就像4個小跟班。

這4個行星天文學家用大型可見光望遠鏡已經拍到過。經過幾年紀錄,可以看出行星軌道環繞母恆星的情形,看來像「太陽系」,不錯。

我們的太陽系不只有行星而已,還有些塵埃顆粒、岩質小天體(小行星)、一些硬硬的冰塊(彗星。事實上,在海王星公轉軌道外,有條寬寬的帶狀結構,是冰體和塵埃組成的,叫做「古柏帶」。

ALMA觀測顯示:HR 8799也有它的古柏帶。那是ALMA從塵埃顆粒發出來的毫米波輻射偵測到的。這些塵埃顆粒,是類似彗星的天體在兩兩互撞時產生的。

HR 8799的古柏帶,從內圈算起,和恆星的距離是220億公里,等於地球到太陽距離的──150倍。

從外圈算的話,距離是630億公里,等於地球到太陽距離的420倍。

這個研究成果很棒,但有個問題是,天文學家本來預期古柏帶的內圈應該離恆星近很多才對!古柏帶的位置應該從這個恆星系統的最外側那個行星那邊──也就是從「行星b」那邊──開始才對,就像我們太陽系的古柏帶是從海王星軌道再往外一點點的地方開始的一樣。

行星b」公轉軌道和恆星的距離是102億公里,等於是地球到太陽68倍的距離。

天文學家不清楚為什麼那個恆星的古柏帶位置距離恆星會那麼遠。

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有可能是另一個比「行星b」還更遠的行星也在那兒環繞著恆星。

用地面或太空望遠鏡去找,以後有可能可以發現這個行星的蹤影。


發現了什麼? HR 8799距離我們129光年,是在天空中的飛馬座方向。HR 8799恆星年紀很小:只有3千萬年。比太陽亮、質量比太陽大。天文學家在2008年時發現過3個環繞著這個恆星轉的行星,幾年後又發現第4個行星也在繞著恆星。恆星周圍除了有行星繞著它轉以外,有一圈微溫的塵埃帶環繞(靠近恆星),而且在最外圈行星軌道更外面的地方,還有一圈古柏帶,由冰天體和冷塵埃組成。 誰發現的? 用ALMA來觀測HR 8799的團隊是由智利天主教大學的Mark Booth博士主持的。為了盡可能取得很銳利的影像,ALMA望遠鏡陣列被排列成「密集」型,讓66個天線盡可能地靠攏在一起。Mark的團隊成員有智利人、英國人、美國人。他們的研究成果刊登在一本專門給天文學家閱讀的雜誌上,名稱是英國《皇家天文學會月報》。