ALMA這張影像裡有令人驚歎的螺旋圖案,是由「雙星」──彼此互繞運行的兩個恆星──造成。螺旋的大小和形狀為天文學家提供了雙星軌道資訊。很明顯的,軌道不是圓的,而是橢圓的,是非常扁長的橢圓形。

螺旋圖案,哈伯太空望遠鏡在2006年就已經觀測到。現在,臺灣和美國天文學家使用ALMA研究這個美麗的結構。螺旋的組成物是發光氣體,其中還包括很多種分子,ALMA能偵測到這些分子的毫米波輻射。

ALMA還能測量氣體的速度 (靠近或離開我們)。所以ALMA能幫我們了解螺旋圖案的三維形狀和運動──這是哈伯望遠鏡沒辦法做到的事。

螺旋是怎麼產生的呢?嵌在中心的是一個老恆星。已膨脹到太陽 200 倍大。結果,恆星的外殼被吹到太空中,時速到5萬公里。

不過,很明顯的是飛馬座LL星這個老恆星,是個雙星,它有個伴星,這個輕量級的伴星的軌道運動,在向外噴的氣體裡製造出美麗螺旋圖案。

如果你仔細看這張照片,就會看到螺旋時常有分叉。這種現象只有以扁長橢圓狀軌道運行的雙星才能解釋。這個雙星公轉一次要 800 年。

從現在開始算的幾十億年以後,我們的太陽也會變成膨脹的巨大恆星,外殼會脫落掉到太空裡。不過太陽沒有伴星,所以不會產生螺旋圖案。


 

發現了什麼?

螺旋圖案正式名稱是 IRAS 23166+1655,組成物質是被紅巨星吹進太空中的氣體塵埃。那個紅巨星的名字是飛馬座LL星,是用可見光望遠鏡看不見的一顆星──星光全被塵埃吸收了。螺旋狀圖案是在2006年時,第一次由哈伯太空望遠鏡觀測到。

誰發現的?

用ALMA觀測「飛馬座LL星」和它外流的螺旋狀氣體,是一群臺灣和美國天文學家合組的團隊。團隊主持人金孝宣在臺灣中央研究院天文及天文物理研究所做研究,她來自韓國。這次金孝宣和中研院天文所的同事、美國加州噴射推進實驗室的Raghvendra Sahai、美國加州大學洛杉磯分校的Mark Morris合作,在《自然天文學 》 雜誌上發表了這個研究結果。