ALMA觀察籬笆那頭的銀河系近鄰小不點

假設你住的是個非常大的房子,裡面有很多個家庭,每家有很多小孩,差不多每個月有一個新生兒出生,那麼你相當清楚在你所住的這間大房子裡的嬰兒出生情形。不過你也想知道在其他房子裡小孩子怎麼出生的各種事。困難的是,離你最近的大房子有好幾公里遠,而你家附近的房子卻都小小的,每戶只有一個小家庭──也並不常有小孩出生。 天文學家在試著去研究其他星系中恆星怎麼形成時,也碰到像這樣的問題。我們已經知道銀河系中恆星誕生的各種事情,但是其他星系是怎樣的呢?這可難說。大的星系都好遠,附近的星系又非常小,且沒什麼恆星在形成,很難看到恆星誕生的情景。 由於ALMA視力很銳利,天文學家現在已從望遠鏡觀測而得到很多細節,這讓他們能研究銀河系附近的矮星系裡的恆星形成區。這個矮星系叫做NGC 6822,比起我們銀河系,它不論體型和重量,都小得多:如果銀河系算是一個重100公斤的大個子成年人類,那NGC 6822就像一隻重量只有200公克的新生小貓咪。令人驚訝的是,小星系中的恆星形成和銀河系並沒有太多不同。 當然,矮星系裡恆星誕生的數目少很多,而且「恆星苗圃」──也就是讓新生恆星可以誕生的氣體塵埃雲──也小很多。但是,在這些氣體塵埃雲裡最冷又最密的部分會形成分子的這件事,和我們銀河系是一樣的。這種分子發出毫米及次毫米波,ALMA可以觀測到! 在NGC 6822那邊的「冷分子雲緻密核」,比銀河系類似的核小了很多。但是,無論分子運動的方式和速度,都很像。這可能告訴我們,矮星系裡的新恆星形成和我們銀河系裡的新恆星形成,不管發生方式或者需要時間的長短,都差不多。 大型的星系譬如銀河系和仙女座星系,是經過NGC 6822這樣的小星系合併在一起才變大的,所以,就算要是我們實在沒辦法得到細節能研究那些比銀河系更大的星系,現在天文學家既然知道矮星系和銀河系在恆星形成方面,道理都差不多,那他們也能了解那些更大星系裡恆星的形成,應該是什麼樣子。


發現了什麼? 包括我們銀河系、仙女座星系在內、另外再加上幾十個星系,大家都屬於同一個「本星系群」,NGC 6822就是在這「本星系群」裡的一個小型不規則狀星系。這個矮星系是美國天文學家愛德華•巴納德(Edward Barnard)在1884年發現的,有時稱為巴納德星系,位在射手座,距離約150萬光年。 誰發現的? NGC 6822 的ALMA觀測由一組天文團隊執行,隊長是Andreas Schruba,一位德國馬克斯普朗克地外物理研究所的天文學家。團隊成員來自德國、美國、荷蘭和南非。他們的這個研究結果刊登在專門的天文學雜誌《天文物理期刊 》。