掃乾淨的裂縫暗示新行星

房間如果不打掃,灰塵一定到處堆。在太空中也一樣,在新生恆星周圍環繞著扁扁平平的氣體塵埃盤,要是完全不清掃的話,灰塵是遍布在整個盤面上。

這麼說起來,這張新生恆星的圖像裡,怎麼有些地方空空的呢?ALMA去偵測了微小灰塵顆粒發出的毫米電波,圖像中亮亮的環,就表示那邊有很多灰塵,暗暗的地方,灰塵少少的。看起來好像有人剛拿出宇宙版吸塵器,掃了幾圈。

當然,太空裡其實並沒有吸塵器,不過新生恆星和清潔阿姨做的事情可能一樣。小小氣體塵埃顆粒粘結在一起,可以形成行星。增長中的行星等到它質量夠大時,重力會幫行星把軌道掃乾淨。

天文學家相信至少有兩個巨行星是在繞著這個恆星運行。其中一個,在盤面中心那裡弄出一個空洞,另一個在比較遠的地方弄出一條裂縫。根據灰塵的量以及縫隙的大小,看來這兩個行星的體積和重量一定是差不多和太陽系的巨行星木星同級。

ALMA已經研究過其他一些由氣體塵埃盤包圍的恆星,很多例子都發現類似這樣的環和裂縫。看來,在多數新生恆星的周圍,都有行星正在形成。


 

發現了什麼?

ALMA研究的這個HD169142恆星,在人馬座,離地球 470 光年。恆星質量比太陽重70%,亮度更強。恆星也比太陽年輕很多:大約只有六百萬年。兩個塵埃環離恆星都很遠:靠內側的塵埃環距離差不多和海王星到太陽一樣;在外側的那個塵埃環,比矮行星冥王星離太陽還遠很多。

誰發現的?

從ALMA圖像研究了氣體塵埃盤包圍的HD169142恆星,這個成果,是由義大利、荷蘭、英國、德國共9位天文學家共組的團隊合作的。團隊隊長是義大利佛羅倫斯國立天文物理研究所的Davide Fedele。這個發現,發表在《天文物理期刊通訊》,一本專門雜誌。