新生恆星吹跑了自己的育嬰房

人類的嬰兒儘管大哭和尖叫,威力還沒強大到拆掉自己睡的那張嬰兒床,更不用說那間新生兒育嬰房了。不過嬰兒恆星可不同。天文學家就發現有個恆星育嬰房的一部分竟被它的新居民給炸掉了。顯然,有時候恆星的誕生真是好有爆炸性啊!

恆星通常集體誕生在氣體塵埃雲裡面很深的地方,那裡的景象會像是成群的蜜峰在蜂窩裡嗡嗡嗡互繞一樣,彼此距離既然這麼近,有時候難免會擦撞到、甚至直接對撞上。要是兩個新生恆星整個互撞下去的話,可就天搖地動了。

在獵戶座方向,ALMA拍到一張恆星在這樣的互撞發生之後留下的影像。這件事大約發生在五百年前,那也就是16 世紀時。看起來像放煙火一樣壯觀。不過地球上最盛大的煙火秀也比不上這種宇宙爆炸。

恆星互撞,結果讓正在生產恆星包著它們的雲,有一部分被吹進太空去了。ALMA拍到的圖像顯示出約一光年長度的長條狀氣體和塵埃,用驚人的速度搶著跑向太空中,速度是每一秒150公里!

天文學家從觀測中推斷出這個爆炸產生的能量,相當於是太陽一千萬年輻射的全部能量加總。這些嬰兒真是太強了!

這個結果幫天文學家更了解恆星生命的早期。恆星一開始時,是在氣體塵埃雲中孕造,那些原本製造出恆星的氣體塵埃雲,有可能會在像這樣的爆炸中,完全被吹散乾淨。


 

發現了什麼?

ALMA取得的這張爆炸案圖,發生的地方是編號叫做”OMC-1”的「獵戶座分子雲」,OMC 1 指的是在獵戶座方向,有塊有很多冷氣體塵埃的巨大區域,那是銀河系裡離我們最近的幾大恆星工廠之一,和地球距離約 1500 光年。正常的光學望遠鏡只能看到在那邊有暗暗的塵埃,但ALMA透過他的毫米波眼睛看得到塵埃深處,瞭解在恆星育嬰房裡,到底發生什麼事。

誰發現的?

一群由科羅拉多大學John Bally 領導的天文團隊,這次深入研究了OMC 1 的強大爆炸。John Bally是專門研究恆星和行星誕生的專家。他前幾年曾用其他一些大型望遠鏡研究過這個恆星形成區,包括也是位在智利的「南雙子望遠鏡」。這次使用ALMA做觀測,John是和美國、墨西哥、德國同事一起完成。結果刊登在一本叫做《天文物理期刊》的專門雜誌上。