首度在行星形成盤上發現酒精

天文學家在一個行星形成盤上發現了酒精,這種酒精不是一般喝了會讓人醉的那種酒哟,是甲醇。另外還很重要的是,所發現的甲醇不是液體,是氣體。

甲醇由較大分子組成,每個甲醇分子有一個碳原子(C)、四個氫(H)、一個氧(O),甲醇的化學式是CH3OH。 在地球上,化學工業會使用甲醇,這是很毒的東西,25公克就能讓人死翹翹。

天文學家最近透過ALMA在圍繞著新生恆星長蛇座TW星的氣體塵埃盤發現甲醇。這個氣體塵埃盤上的物質,未來經過團黏聚合過程,會慢慢形成行星。長蛇座TW星位於長蛇座的恆星形成區裡,和我們距離只有170光年。在目前已知具有行星形成盤的全部恆星當中,就屬它距離我們最近。

由甲醇分子發出的微弱毫米波輻射,ALMA可以偵測到。這次發現到甲醇的位置是在行星形成盤裡一個寬環上,寬環和中心恆星距離大約為45億到100億公里。這是目前為止在原行星盤上發現甲醇的第一個例子,這個發現很重要,因為甲醇是胺基酸的一種基本化學原料。胺基酸,是生命的基本成分。

同時這個發現也是天文學家首度目睹到有機分子從固體轉變成氣體。太空中,甲醇分子只能以一層薄冰的形態形成於塵埃顆粒表面上。很明顯的是,在長蛇座TW星盤上的「冰沙」甲醇,卻已經以某種方式蒸發成氣體甲醇。

目前還不清楚這種從冰轉變到氣體的情況是如何發生,繼續觀測長蛇座TW星和其他行星形成盤,未來希望能提供多一點解答。


 

發現了什麼?

長蛇座TW星是個新生「原恆星」,位置在長蛇座,距離地球170光年。這個恆星的質量比太陽小20%,年齡只有幾百萬歲而已(要參考比較一下的話:我們的太陽有46億歲),恆星周圍有平坦、在旋轉的氣體塵埃盤。因為長蛇座TW星和我們距離很近,所以成了我們可以好好研究的目標。過去幾年裡ALMA已經幫長蛇座TW星的原行星盤取得很多有精密細節的影像。

誰發現的?

在長蛇座TW的原行星盤找到甲醇,這個新發現是由英國天文學家Catherine Walsh主持的一支國際天文學團隊提出的,提出時,Catherine Walsh是在荷蘭的萊頓天文臺工作。關於這個ALMA的觀測,是由她和美國、 英國、日本的萊頓天文臺同事共同合作完成的。 研究團隊已經把他們的結果發表在「天文物理期刊」這本天文學專門雜誌上。