ALMA幫忙解開了一個已懸疑15年的天文謎。在一次使用了ALMA全部 66座天線的觀測結果中,科學家揭發在遙遠宇宙中一個巨大神秘天體的真實本性。

這個天體的全名是「萊曼阿法團塊一號」(英文縮寫成LAB-1)。是夜空中的一大團光。它有銀河系三倍大,但是因為非常遠,距離地球有115億光年,所以這塊光團只能用大型望遠鏡才能看得到。

「萊曼阿法團塊一號」的可見光波因為穿過了膨脹中的宇宙,結果光波被拉長,科學家經過計算後,知道它原來所發出的應該是紫外光。紫外光和讓我們曬太陽膚色會變黑的紫外線是同一種輻射(光)。但是沒有人知道這「萊曼阿法團塊一號」發出紫外光的來源是什麼。

答案,被ALMA找出來了。

ALMA在毫米波段偵測到由兩個大星系的冷塵埃發出的輻射,這兩個大星系就在這個「萊曼阿法團塊一號」的中心附近。同時,哈伯太空望遠鏡和位在夏威夷的凱克望遠鏡以及其他望遠鏡也發現,這兩個星系屬於同一大群聚在一起的星系。在這群星系裡,也含有許多比較小的星系。

天文學家認為這一群星系,應該是所謂的「原星系團」,意思是「一群正在形成中的星系」。在那裏,小的矮星系可能會撞上了這兩個較大星系。這兩個大星系也因為彼此的重力正在交互作用。因為有這些互動,這兩個星系裡誕生了許多新恆星,比我們銀河系的新恆星數量多了有一百倍。

新生恆星溫度極高,發出大量紫外輻射,但紫外線要抵達地球卻不容易。因為這個原星系團深埋在一團冷氣體雲之中。因為冷氣體反射並散射裡面發出來的紫外光,結果看起來像個發光的團塊,像被霧氣罩住的路燈一樣。

除了這個「萊曼阿法團塊一號」,天文學家還找到了其他的「萊曼阿法團塊」,它們有可能都是在原星系團裡有恆星形成的星系。新發現可能幫助天文學家更多認識星系團形成的早先階段。


 

發現了什麼?

在2000年發現的這個團塊,完整編號名是 「SSA-萊曼阿法團塊1 號」。天空中,它位在水瓶座的方向。雖然看起來像是既小又暗、一團模模糊糊的光,實際上它有30萬光年那麼寬!但看起來那麼小的原因是,它距離地球有115億光年遠,也就是說,這個團塊的光是在115億年前就發出的,而當時宇宙的年齡只有23億歲,是現在宇宙年齡的六分之一而已。

誰發現的?

有不少大型望遠鏡都研究了「萊曼阿法團塊1 號」,包括歐洲甚大望遠鏡(位於智利)、凱克望遠鏡(位於夏威夷毛納基峰)、哈伯太空望遠鏡以及ALMA大型毫米及次毫米波陣列望遠鏡,這個觀測計畫由天文學家Jim Geach博士主持,他是赫特福德大學天文物理研究員(這所大學位於英國倫敦北部赫特福德郡,哈特菲爾德鎮)。和他一起做研究的團隊總共有好幾十個人,各來自世界各地,他們的這個觀測結果是發表在《天文物理期刊》上。