塌陷氣體畫出星系的眼皮

擁有漂亮旋臂的星系不少,其中的IC 2163星系卻更特別,它看起來像個大眼睛,它擁有的旋臂則像巨大的眼皮上下環抱著中間的一顆大眼球。這次,經過ALMA觀測,我們更清楚知道了那邊發生了什麼事。
IC 2163星系並不是孤孤單單的,在它旁邊就還有另一個螺旋星系,叫做NGC 2207星系。這兩個星系前段時期曾經輕輕地撞了一下,這種碰撞就像在人多的購物中心有時兩個人擦身而過,你的衣服碰到我的外套那樣,於是,NGC 2207的重力,讓冷氣體雲朝著IC 2163星系的中心流了過去。
在氣體堆積起來的地方,便會有星團誕生,(而星團是由許多恆星組成的)。因為這些星團的排列方式好像形成了一個巨大的弧形,所以,看起來星系就擁有了好像眼皮一樣的外觀。無論如何,關於氣體堆積會使星團誕生的這個概念,它本來只是個理論假設而已,現在因為有ALMA去觀測,已經證實是沒錯的。
為什麼ALMA可以觀測它呢?因為IC 2163 星系裡有一氧化碳分子,這些分子在毫米波段輻射出電波,這種電波是ALMA可以觀測得到的。藉由研究一氧化碳發出來的輻射,天文學家還可以記錄氣體運動的速度。
結果記錄到的氣體運動速度是,在眼皮外圍的地方朝內流動的速度,竟然比每秒100公里還快。到了比較靠近星系中心的地方,氣體運動速度減慢了、開始累積,時間一久,形成了星團。最後,這些氣體和星團一起參與了整個星系的自旋運動。
星系擦撞的事件經常發生,但是像IC 2163 這樣有眼皮的星系還是滿稀罕的。那有可能是因為維持在眼皮形狀的時間其實很短,大約只有幾千萬年而已。我們在IC 2163處於眼皮時期剛好觀測到它,也算是剛好幸運。


 

發現了什麼?

IC 2163 星系和 NGC 2207這兩個螺旋星系位在星空中的大犬座方向,距離我們1億1千4百萬光年遠。兩個星系在不久前剛發生過輕微的擦撞,兩個星系的重力互相作用,讓兩者都輕微地變形,造成星際間的冷氣體雲開始流向 IC 2163星系中心。未來,兩星系可能會對撞並且合併成一個星系。

誰發現的?

這次,由美國、法國、英國天文學家合組而成的團隊一起用ALMA觀測了IC 2163星系。領導這支隊伍的天文學家是美國俄亥俄大學一位前任物理系的教授Michele Kaufman,她現在已經退休了。這個ALMA觀測到的成果發表在《天文物理期刊》。