¿Te has mirado alguna vez en un espejo curvo? ¡Es muy divertido! Dependiendo de la forma del espejo, puedes verte muy delgado o extremadamente bajo y ancho. También puedes probar a mirar el reflejo de tu rostro en una cuchara. ¡Se ve tan raro!

Todos los espejos curvos distorsionan la imagen que reflejan. Lo mismo sucede con las lentes. Quizá hayas vistos fotografías tomadas con gran angulares, los llamados objetivos ojo de pez. Son fotos donde las líneas rectas se ven curvas y todo sale un poquito distorsionado.

El año pasado, un equipo de astrónomos usó ALMA para producir una extraña «fotografía» de una galaxia muy distante que también se ve bastante distorsionada, no porque hayan usado un espejo curvo o una cámara con una lente especial, sino porque la distante galaxia se observó a través de una lente cósmica.

Se trata de una galaxia muy lejana, situada a cerca de 12.000 millones de años luz. Entre ella y la Tierra hay otra galaxia, a cerca de 4.000 millones de años luz. De esa forma, la imagen de la galaxia más distante es distorsionada por la gravedad de la galaxia que se encuentra entre ella y nosotros. Los astrónomos llaman este efecto lente gravitacional, por razones obvias.

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En el caso de la galaxia SDP.81, el efecto de lente gravitacional es extremo. La luz de la galaxia distante termina siendo doblada hasta formar un anillo, y ALMA produjo una imagen extremadamente detallada de ese anillo. Esto, gracias a que las antenas de ALMA se dispusieron muy lejos unas de otras durante las observaciones, a distancias de hasta 15 kilómetros. Con una configuración de línea de base tan larga, ALMA logra su mayor capacidad de definición posible.

Al mirar la imagen de SDP.81 obtenida por ALMA es bueno recordar que la galaxia más distante no tiene para nada una forma de anillo. Ahora los astrónomos tratarán de descubrir qué aspecto tiene realmente esta galaxia, sin que medie el efecto distorsionador de la lente gravitacional.

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Si crees que las lentes gravitacionales son un estorbo para los astrónomos debido a las distorsiones que producen, te equivocas: son una gran ayuda, puesto que con la lente gravitacional la galaxia se ve más brillante y puede estudiarse con mucho más detalle.


¿Qué se observó?
La distante galaxia SDP.81 fue descubierta hace algunos años por el Observatorio Espacial Herschel, una instalación europea. También se conoce como HATLAS 090311.6+003906, números que se refieren a su posición en el cielo, en la constelación de Hydra, la Serpiente Marina. La galaxia contiene mucho polvo, cuya radiación milimétrica y submilimétrica fue detectada por ALMA. SDP.81 está tan lejos que su luz tardó más de 12.000 millones de años en llegar hasta nosotros. Eso significa que la vemos como era hace 12.000 millones de años, cuando el Universo estaba en su infancia.
¿Quiénes observaron?
Las observaciones de SDP.81 con ALMA fueron hechas por un gran equipo internacional de astrónomos encabezado por Catherine Vlahakis, científica asistente de programa de ALMA. Los resultados de la observación se publicarán en la revista Astrophysical Journal Letters.