生命來自太空?

小朋友知道為什麼有「來自星星的你」這樣的形容嗎?這不是電視廣告,是真的。我們的身體裡有很多原子是太陽以外的其他恆星所製造的。如果有什麼最酷的科學發現,應該就是這個了吧。

宇宙在年輕時,距今幾十億年以前,只有很簡單的原子,以氫和氦為主。今天的宇宙裡有幾十種不同的原子,譬如碳、氧、鈣、鐵、硫、金、銀、鈾。人體血液裡含有鐵、骨頭裡含有鈣、肌肉裡有碳、DNA裡有磷。這些元素最早是從哪裡出現的?

至少有件事情可以確定:你身體裡的原子一定不會是在你出生的那時候才跑出來,也不是自然就出現的。這些原子其實已經存在很久了。但是在大霹靂之後不久,有段時間找不到這些原子,到底它們是在什麼時候、哪裡形成的呢?

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現在我們知道新原子是從恆星比較內層(核),經過核反應「冶煉」來的。恆星死掉的時候會吹出很大量的氣體,甚至會有超新星爆發。這樣,由死掉恆星所製造的新原子就散布在太空中,接下來會變成即將形成恆星或者行星的那種雲,有些原子成為地球的一部分、又成為你身體的一部分,所以,你身體裡的每個碳原子最早都是來自某個恆星!

如果沒有恆星內部的核反應,可能就不會有生命。不過科學家對生命的起源還有好多事情仍然不知道。ALMA可以解答。為什麼可以?因為ALMA能偵測到在生命一開始時一些很重要的分子。

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分子,是由原子組成,不同的分子在大小和形狀上都有很大差異。有些大型的分子對生命起源很重要,譬如說像是碳氫分子、糖分子、胺基酸。這些分子都是構成生命的基本材料。

大型分子只能存在於宇宙的冷暗區域。那也是只有ALMA才能深入詳細觀察研究的地區。不僅如此,更重要的是很多分子發射出它們特有的毫米波訊號,那只有ALMA能發現並找到。

深入看到由冷氣體塵埃形成的暗雲,ALMA能回答構成生命的基本材料,是在什麼時候出現在什麼地方。仔細研究環繞在新誕生恆星周圍的冷氣體盤,ALMA或許將發現在行星誕生前就已出現的生命基本素材。看到生命在宇宙中如何出現,是人類所能想像到最了不起的科學發現。