我們居住在一個叫做地球的行星上,附近還有7個行星,但是就目前所知,太陽系裡,除地球外沒有其他行星有生命。

生命存在,還需要有恆星,來供應能量,因此,無論是缺少行星或恆星,都不會有我們的存在。

在很久很久以前,大多數人都以為,地球是宇宙的中心。多數人也以為地球是全宇宙唯一有生命的地方。現在天文學家發現地球是太陽系8個行星之一,太陽是宇宙中眾多恆星的其中之一。我們還知道這些恆星過半數是有行星的,或許其中有些行星會與我們地球相似也不一定。

既然恆星和行星對生命這麼重要。天文學家當然希望更了解恆星和行星的形成,譬如說:為什麼恆星有大有小?為什麼有的恆星是自己一個人,其他恆星成雙成對?為什麼有些恆星身邊只有一個大而溫度高的行星、軌道是那麼近距離地貼著恆星繞,其他的恆星則擁有好多個行星、大家共組成一個系統,像我們的太陽系這樣?

說到要仔細探索恆星和行星形成,ALMA是最好的工具了。因為恆星和行星都是誕生於冷氣體塵埃的暗雲中。一般的望遠鏡無法看到這些暗雲裡面發生什麼事情。看不透塵埃的望遠鏡,只看到太空中某處有個暗斑,像一面黑色牆遮住望遠鏡視線。

但是冷暗的雲會發出毫米及次毫米波,ALMA可以收集並研究這些電波。對ALMA而言,這些暗雲變成就像是透明的一樣,裡面的情形也可以看得見。

ALMA看得見那些因為本身的重力而集結成團塊狀的氣體和塵埃,ALMA也可以研究這些團塊如何分解成更小的團塊、形成恆星,解答為什麼有些團塊體積比較大等等問題。ALMA還將目睹到新恆星如何誕生,就像在育嬰室看新生兒誕生一樣。

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ALMA也能看到行星的誕生。行星誕生於環繞在新生恆星周圍的氣體塵埃盤,ALMA將目睹行星生命孕育形成的過程。仔細看看別的太陽系如何誕生,我們可以更了解地球本身如何形成。

最後一點,ALMA還能用來研究太陽系裡的行星、小行星和彗星。天文學界還期待ALMA或許可以發現很多新天體!