小朋友都知道嗎?太陽也是一顆星星!沒錯!和夜空中其他星星一樣,太陽是恆星。或者換個方式也可以說,夜空中所有的星星都是太陽,和我們的太陽一樣。這麼說來,為什麼星星的光那麼微小,而太陽看來卻那麼大、又亮又熱?那是因為太陽離我們很近。我們的地球是太陽的行星,會繞著太陽轉,和太陽之間的距離固定維持在1.5億公里,比比看,距離我們最近的恆星至少都有400億公里!

恆星是一個巨大、熱滾滾的氣體球,能量來自星星的核心,經過核反應產生。太陽直徑140萬公里,比地球大超過一百倍以上,核心裡的温度有攝氏1500萬度,非常熱。

宇宙中恆星有千億個,但只有太陽大家都認識,這是因為太陽距離我們最近。但是對太陽我們還是有很多不了解,譬如「太陽黑子」,指的是在太陽很亮的表面上出現的暗斑,它的溫度比周圍低很多。每隔11年,太陽黑子出現的數量就會特別高,而且耀斑和太陽表面上的爆發也增加了很多。是什麼原因導致這樣的太陽週期出現、持續發生呢?沒有人完全明白。

太陽的「大氣層」,是另一個大家想知道的祕密,它也叫「日冕」,看起來非常稀薄,但是溫度非常高,比太陽表面溫度高得多,日冕有幾百萬度,太陽表面只有5,600度。為什麼日冕這麼熱?沒有人知道。

但這些重要的問題都和我們密切相關。因為,太陽供應著地球上一切生物需要的光和熱,萬一太陽週期停止的話,那地球恐怕就要再來一次冰河時期了。所以我們需要了解這種週期運作的原因。當太陽的日冕產生大規模噴發,會朝向太空中噴出許多帶有危險性的粒子,如果這些粒子噴向地球,搞不好會弄壞人造衛星,或是讓電腦網路和電力系統當機、停電等等,因此,我們需要了解:日冕為什麼那麼熱、什麼原因造成太陽噴發。

這些都是ALMA可以幫忙的喔。ALMA能觀測到從太陽的耀斑和爆發所發出來的「次毫米波」,太陽如果朝地球方向噴出危險粒子,那麼,從粒子發出的次毫米波,ALMA就能偵測得到粒子的動靜。還有,天文學家希望透過ALMA的觀測來協助解答「日冕為什麼高熱」的謎。

太陽非常非常亮。大家都聽說過直接看太陽很危險,可能會瞎掉喔!這麼說,那要是把望遠鏡直接拿來對準太陽是不是很笨呢?不過,ALMA可不一樣,它直接看太陽是沒問題的。ALMA天線的表面會朝四面八方反射掉太陽的光和熱,所以太陽的光和熱並不會集中在高靈敏度的接收機上。只有毫米波會聚焦在接收機上,得到了觀測資料,研究上就可以使用。